África será declarada libre de polio salvaje en un ‘hito’

La poliomielitis solo se puede prevenir mediante la vacunación
La poliomielitis solo se puede prevenir mediante la vacunación

África será declarada libre de poliomielitis salvaje por el organismo independiente, la Comisión Regional de Certificación de África.

La poliomielitis suele afectar a niños menores de cinco años, lo que a veces conduce a una parálisis irreversible. La muerte puede ocurrir cuando los músculos respiratorios se ven afectados por la parálisis.

No existe cura, pero la vacuna contra la polio protege a los niños de por vida.

La enfermedad ahora solo se encuentra en Afganistán y Pakistán.

Nigeria es el último país africano en ser declarado libre de la enfermedad, ya que representó más de la mitad de todos los casos mundiales hace menos de una década.

¿Qué es la polio y se ha erradicado ahora en África?

La poliomielitis es un virus que se transmite de persona a persona, generalmente a través del agua contaminada. Puede provocar parálisis al atacar el sistema nervioso.

Dos de cada tres cepas del virus de la polio salvaje se han erradicado en todo el mundo. El martes, África será declarada libre de la última cepa restante de poliovirus salvaje.

Más del 95% de la población de África ya está inmunizada. Esta fue una de las condiciones que estableció la Comisión Regional de Certificación de África antes de declarar al continente libre de polio salvaje.

En 1952 se desarrolló una vacuna contra la polio.
En 1952 se desarrolló una vacuna contra la polio.

Ahora solo queda en África el virus de la poliomielitis derivado de la vacuna.

Esta es una forma rara del virus que muta de la vacuna oral contra la polio y luego puede propagarse a comunidades que no están inmunizadas.

La Organización Mundial de la Salud (OMS) ha identificado varios de estos casos en Nigeria, la República Democrática del Congo, la República Centroafricana y Angola.

¿Cómo eliminó África la polio salvaje?

Sin una cura, una vacuna desarrollada en 1952 por el Dr. Jonas Salk dio esperanzas de que los niños pudieran estar protegidos de la enfermedad. En 1961, Albert Sabin fue pionero en la vacuna oral contra la poliomielitis que se ha utilizado en la mayoría de los programas nacionales de inmunización en todo el mundo.

En 1996, el poliovirus paralizó a más de 75.000 niños en todo el continente; todos los países se vieron afectados.

Ese año Nelson Mandela lanzó el programa “Expulsar la poliomielitis de África”, movilizando a millones de trabajadores de la salud que fueron de aldea en aldea para entregar las vacunas personalmente.

Desde 1996 se han proporcionado nueve mil millones de vacunas antipoliomielíticas orales, evitando aproximadamente 1,8 millones de casos de poliovirus salvaje.

¿Cuáles han sido los desafíos?

Las últimas comunidades en riesgo de polio viven en algunos de los lugares más complicados para realizar campañas de inmunización.

Nigeria es el último país de África que ha notificado un caso de poliomielitis salvaje, en el estado de Borno, en el remoto noreste de Nigeria, y el epicentro de la insurrección de Boko Haram, en 2016.

En ese momento fue un retroceso frustrante, ya que el país había logrado un gran progreso y había pasado dos años sin que se identificara ningún caso.

Fuera de Nigeria, el último lugar donde se vio un caso de poliomielitis fue en la región de Puntland en Somalia en 2014.

El conflicto con el grupo militante islamista Boko Haram ha hecho que partes de Nigeria sean particularmente difíciles de alcanzar, en particular el estado de Borno.

Mapa: estado de Borno en el noreste de Nigeria
Mapa: estado de Borno en el noreste de Nigeria

Más de dos millones de personas han sido desplazadas por los combates. Los trabajadores de primera línea, el 95% de los cuales son mujeres, lograron navegar por áreas de conflicto como el lago Chad en bote y entregar vacunas a comunidades remotas.

Los rumores generalizados y la desinformación sobre la vacuna también han ralentizado los esfuerzos de inmunización.

En 2003, Kano y varios otros estados del norte suspendieron las inmunizaciones tras los informes de líderes religiosos musulmanes de que la vacuna estaba contaminada con un agente anti-fertilidad como parte de un complot estadounidense para hacer infértiles a las musulmanas. Las pruebas de laboratorio realizadas por científicos nigerianos desestimaron las acusaciones.

Las campañas de vacunación se reanudaron al año siguiente, pero los rumores persistieron. En 2013, nueve mujeres que vacunaron contra la poliomielitis murieron en dos tiroteos que se cree fueron perpetrados por Boko Haram en los centros de salud de Kano.

Han sido necesarias décadas para lograr la erradicación y superar las sospechas en torno a la vacuna.

Cómo los sobrevivientes de polio marcaron la diferencia

Ganar la confianza de las comunidades ha sido clave.

Misbahu Lawan Didi, presidente de la Asociación de Supervivientes de Polio de Nigeria, dice que el papel de los supervivientes ha sido crucial para persuadir a la gente de que acepte la campaña.

Misbahu Lawan Didi ha trabajado duro para persuadir a los padres escépticos de que permitan que sus hijos reciban la vacuna.
Misbahu Lawan Didi ha trabajado duro para persuadir a los padres escépticos de que permitan que sus hijos reciban la vacuna.

“Muchos rechazaron la vacuna contra la poliomielitis, pero ven lo mucho que nos cuesta llegar a ellos, a veces arrastrándonos grandes distancias, para hablar con ellos. Les preguntamos: ‘¿No crees que es importante que protejas a tu hijo para no ser ¿como nosotros?'”

Desde sobrevivientes de polio hasta líderes tradicionales y religiosos, maestros de escuela, padres, voluntarios y trabajadores de la salud, se desarrolló una enorme coalición para derrotar a la polio. Trabajando juntos, viajaron a comunidades remotas para inmunizar a los niños.

¿Qué tan grave es la polio?

La poliomielitis, o poliomielitis, afecta principalmente a los niños menores de cinco años.

Los síntomas iniciales incluyen fiebre, fatiga, dolor de cabeza, vómitos, rigidez del cuello y dolores en las extremidades. También invade el sistema nervioso y puede provocar una parálisis total en cuestión de horas.

Una de cada 200 infecciones conduce a una parálisis irreversible. Entre los paralizados, entre el 5% y el 10% de las personas mueren cuando sus músculos respiratorios se inmovilizan.

¿Podría volver la polio salvaje?

La poliomielitis se puede importar fácilmente a un país libre de poliomielitis y, desde allí, se puede propagar rápidamente entre las poblaciones insuficientemente inmunizadas.

Esto sucedió en Angola, que a pesar de décadas de guerra civil, derrotó a la poliomielitis en 2001.

El país permaneció libre de poliomielitis durante cuatro años hasta 2005, cuando se pensó que se habían traído varios casos de fuera del país.

La OMS dice que es importante que los países se mantengan alerta y eviten la complacencia hasta que haya una erradicación mundial.

Si defraudan su defensa al no vacunar, la polio salvaje podría comenzar a propagarse rápidamente una vez más.

Para que se eliminen todos los tipos de poliomielitis, incluida la poliomielitis derivada de la vacuna, los esfuerzos de vacunación deberán continuar junto con la vigilancia, para proteger a los niños de la paralización de la enfermedad en el futuro.

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