Caminatas por los árboles en Chennai: la gente que construye bosques urbanos en India

Chennai, India – En un fresco domingo por la mañana, un mes antes del cierre del coronavirus, me uno a un grupo de alrededor de dos docenas de personas reunidas en la entrada de un pequeño carril, mientras nos embarcamos en una caminata por los árboles.

El tramo de tres kilómetros, que atraviesa un vecindario de bungalows, es un oasis urbano. A su alrededor, dos carreteras principales están bordeadas de edificios de apartamentos, restaurantes y establecimientos comerciales concurridos. Esporádicamente, un árbol logra empujar a través del pavimento embaldosado, pero son pocos y distantes entre sí.

Por el contrario, los bungalows en el camino están rodeados de exuberante vegetación, los árboles crean un dosel de bosque fresco en medio de un paisaje urbano.

Deambulando, nos detenemos ocasionalmente para identificar especies de árboles con la ayuda de Latha Nathan y Rajani Arjun, voluntarios de Nizhal, una “ONG de árboles” local que organiza estos paseos. Aprendemos que el árbol con vainas finas, largas y parecidas a frijoles unidas en un extremo es una madera de marfil, cuyas hojas son una fuente de índigo, mientras que su madera pálida se usa para hacer los famosos juguetes Chennapatna; el árbol bala indio, que tiene una corteza profundamente fisurada, lleva las fragantes flores bakul; el hibisco marino tiene hojas en forma de corazón y flores amarillas; y la morera india es una fuente de colorantes en tonos de rojo, chocolate y granate.

En la costa de Chennai, el clima suele ser cálido y húmedo, excepto durante la temporada de monzones de septiembre a diciembre, que anuncia un clima más fresco. Las lluvias refuerzan las fuentes críticas de agua, pero si hay una temporada de monzones deficiente, los embalses pueden secarse y hacer que el suministro de agua de la ciudad se hunda. Luego, los residentes dependen en gran medida del agua subterránea, que no siempre es potable, lo que los obliga a comprar agua potable. Mientras tanto, la extracción excesiva de agua subterránea también ha llevado a la disminución de la capa freática en la ciudad y las áreas cercanas.

Para empeorar las cosas, Chennai ha sido testigo de condiciones climáticas extremas en los últimos años: inundaciones en 2015, un ciclón que derribó a más de 100,000 arboles en 2016, monzones débiles y sequía en años sucesivos a partir de entonces.

Con la escasez de agua y la gran pérdida de vegetación, se ha prestado más atención al papel de los árboles para garantizar buenas lluvias, restaurar las capas freáticas y reponer los depósitos. Se ha prestado más atención a los programas para aumentar los espacios verdes en la ciudad, tanto a nivel individual como comunitario.

Nizhal, que se formó hace 15 años, ha sido una de las primeras voces en tratar de crear conciencia sobre el vínculo entre los árboles y el clima. La ONG ahora está involucrada en el “enverdecimiento sensible”, o en la plantación de árboles específicos de la ubicación, especialmente los indígenas que están en peligro de extinción, en Chennai y otras áreas urbanas cercanas.

El árbol camina en Chennai

Un árbol Ashoka florece en el bosque urbano de Kotturpuram; el árbol está en la Lista Roja de Especies Amenazadas de la Unión Internacional para la Conservación de la Naturaleza [Photo courtesy of Shobha Menon]

Esfuerzos de la comunidad

Los voluntarios Nathan y Arjun explican que Nizhal se enfoca en los árboles indígenas porque tienden a tener mejores resultados que los extranjeros. Mientras que los árboles gulmohar, con sus flores de color rojo anaranjado, pintan una bonita imagen junto a las carreteras, y las delicadas flores rosadas del árbol de la lluvia agregan un encanto efímero al paisaje urbano, las raíces poco profundas de estos árboles importados pueden ceder fácilmente durante las fuertes lluvias o ciclones, dice Arjun.

“Los árboles nativos, por otro lado, pueden tomar tiempo para crecer, pero sus raíces de arrastre se adentran en el suelo y pueden resistir mejor los desafíos climáticos de la región”, dijo la ex maestra que ha sido voluntaria en Nizhal durante casi una década. ahora, agrega.

Cuando el paseo de los árboles llega a su fin, alguien del grupo pregunta sobre los horarios del “shramdhan”, o sesiones de cuidado de los árboles, en el bosque urbano Kotturpuram, ubicado a lo largo del río Adyar de Chennai, a unos 10 km de distancia.

Es uno de varios parques arbóreos criados por la ONG, donde todos los domingos, entre las 4:30 p.m. y las 6 p.m., los estudiantes universitarios y los jóvenes profesionales de toda la ciudad acuden para echar una mano regando o podando los árboles, plantando árboles jóvenes, recolectando semillas, mulching, compostaje o registro del crecimiento de los retoños.

El parque arbóreo ciertamente ha cambiado la atmósfera del lugar.

Sangeetha Prabhushankar, residente de Chennai

En mi visita al parque Kotturpuram la noche siguiente, encuentro caminos interconectados bordeados de árboles a ambos lados, junto a letreros que identifican los nombres de las 600 especies que se encuentran allí. Algunos de los árboles también tienen los nombres de insectos o mariposas que existen en los ecosistemas creados por árboles específicos.

Un letrero al lado del árbol de arjuna (terminalia arjuna) menciona que sirve como el anfitrión de la polilla de seda tussar. En los senderos, los caminantes se mueven de un lado a otro a propósito, mientras que los amigos se sientan y conversan en los asientos dispersos. A medida que se pone el sol, los murciélagos hacen viajes de alta velocidad entre el techo de la glorieta y las copas de los árboles.

“Antes, la gente solía tirar basura en las orillas del río. Los montones de basura y el hedor nos impedían incluso caminar en la carretera”, dice Sangeetha Prabhushankar, quien ha vivido en el área durante casi 20 años. “El parque de árboles ciertamente ha cambiado la atmósfera del lugar”.

Ella informa haber visto innumerables pájaros como el martín pescador, el pájaro carpintero y los bulbos, junto con ciervos y muchas mariposas en el parque.

Protectores voluntarios de árboles

A principios de la década de 2000, el fundador de Nizhal, Shobha Menon, era periodista y escribía sobre temas ambientales en Chennai. Durante el curso de su trabajo, se preocupó porque la ecologización como un problema cívico no se estaba abordando con la importancia que sentía que merecía.

No contenta con solo escribir sobre el medio ambiente, decidió comenzar a cultivar retoños ella misma. Ella plantó árboles jóvenes en los bordes de las carreteras y en las escuelas del gobierno, y también se los regaló a cualquier otra persona interesada en plantar.

La Dra. Sekhar Raghavan, directora del Rain Center, Chennai, una ONG que trabajaba para popularizar la recolección de agua de lluvia, que era una buena amiga, le sugirió que comenzara una ONG.

El árbol camina en Chennai

Plantando en el Instituto de Tecnología Textil [Photo courtesy of Shobha Menon]

En 2005 Menon comenzó a Nizhal. “Nuestra idea era resaltar la importancia de preservar y cuidar los árboles que nos rodean y también comprender por qué es importante cultivar más árboles nativos”, dice.

Menon contactó a personas como G Dattatri, el primer Jefe de Planificación Urbana de Chennai, y Theodore Baskaran, el ex Director General de Correos de Chennai, que estaban profundamente interesados ​​en los árboles. Ambos se unieron a la ONG como asesores.

“De hecho, fue Dattatri quien sugirió el nombre de Nizhal, que significa sombra en tamil, para la ONG”, dice Menon, de voz suave, que tiene poco más de 50 años.

Con asesores de los campos de la agricultura y la horticultura a bordo, Nizhal comenzó sus caminatas y programas de plantación destinados a educar a los residentes sobre las especies de árboles apropiadas y la necesidad de cuidar incluso los árboles maduros que los rodean.

Decidieron desde el principio que la ONG sería una iniciativa dirigida por voluntarios porque creían que solo la participación comunitaria podría garantizar el crecimiento saludable de los árboles en los espacios públicos.

El árbol camina en Chennai

Ecologización de una estación del sistema de tránsito rápido masivo [Photo courtesy of Shobha Menon]

El primer parque arbóreo

En 2006, el departamento de obras públicas de la ciudad se acercó a Nizhal con una propuesta para ecologizar 4.5 acres de tierra a orillas del río Adyar. Este fue su primer proyecto de parque arbóreo, inicialmente llamado Kotturpuram Tree Park.

En los años siguientes, Menon y su equipo de voluntarios plantaron semillas y retoños adquiridos del Forest Way Trust, un fondo de caridad dedicado a la restauración de la naturaleza, y Auroville, Pondicherry. Tanto Forest Way como Auroville son las principales fuentes de variedades autóctonas, en particular las especies forestales secas de hoja perenne. Los miembros de Nizhal también adquirieron semillas raras cuando las encontraron.

Los fines de semana, algunos voluntarios se unían para cavar pozos, plantar y cuidar árboles, y entre semana, un viejo vigilante ayudaba a Menon a regar los árboles jóvenes. En los años siguientes, más residentes en el área se unieron para ayudar y la comunidad formó una sociedad llamada Friends of Kotturpuram Tree Park.

Es más como un laboratorio vivo donde tenemos estudiantes de zoología que vienen y estudian insectos, estudiantes de botánica que vienen a estudiar árboles.

Latha Nathan, voluntario de Nizhal

Mientras crecían los retoños, el ayuntamiento estableció caminos y construyó espacios para sentarse en el parque.

“Este ha sido un proyecto histórico y muchas personas de diferentes profesiones, grupos de ingresos y edades han participado en la co-creación de este espacio”, dice Menon. “Todavía es un trabajo en progreso, queremos que sea un lugar con muchas especies indígenas que faciliten más relaciones con la fauna y flora local”.

A medida que crecían los árboles, el concepto del lugar como parque cambió.

“Es más como un laboratorio vivo donde tenemos estudiantes de zoología que vienen y estudian insectos, estudiantes de botánica que vienen a estudiar árboles”, dice la voluntaria de Nizhal Latha Nathan, “y llamarlo parque no parecía adecuado. Entonces Nizhal decidió cambiar el nombre de Kotturpuram Tree Park a Kotturpuram Urban Forest “.

La profusión de árboles autóctonos allí lo ha convertido en una fuente invaluable para semillas y árboles jóvenes raros, así como árboles y plantas comunes. El bosque urbano ahora se ha convertido en un ejemplo líder de asociación público-privada-ONG, donde el ayuntamiento ayuda con cosas como establecer caminos y garantizar el suministro de agua, mientras que la comunidad ofrece tiempo para regar las plantas y cuidar los árboles jóvenes.

Bosques urbanos en todas partes

Para Nizhal, lo que comenzó como un esfuerzo por comprender y salvar los árboles existentes ahora se ha expandido a la cría de bosques urbanos en bolsas de tierra asignadas a ellos en hospitales, estaciones de metro, espacios públicos y prisiones en todo el estado.

Uno de los lugares donde Nizhal ha estado activo durante bastante tiempo es el centenario Instituto de Salud Mental (IMH). En el cuadrilátero al lado del ala de mujeres del hospital administrado por el gobierno, las flores moradas, amarillas y rosadas brindan un aire alegre, mientras que en otras áreas de las instalaciones un huerto orgánico prospera junto a un bosque de árboles que incluye árboles frutales como el Grosella espinosa india, manzana rosa, plátano y otras frutas tropicales.

“Nizhal nos ha estado ayudando en todos los asuntos de jardinería durante mucho tiempo”, dice la Dra. Poorna Chandrika, directora del IMH.

“Permitimos que nuestros pacientes ayuden en el jardín como parte de la terapia ocupacional y hemos visto beneficios positivos de esto. En algunos casos, incluso hemos podido reducir la medicación de los pacientes después de que comenzaron a dedicar tiempo al cuidado de las plantas “.

El árbol camina en Chennai

Un hombre lleva fruta en el Instituto de Salud Mental [Photo courtesy of Shobha Menon]

Además de ofrecer experiencia en la creación de un huerto orgánico y vermicompost, la ONG brinda ayuda para crear y mantener una atmósfera vibrante y verde dentro de las instalaciones del hospital.

Geetanjlee Menon, de 49 años, es voluntaria de Nizhal desde hace mucho tiempo y es una activista ecológica que trabaja como voluntaria en varias organizaciones de conservación. Su trabajo con Nizhal implica visitar el hospital dos o tres veces al mes, proporcionar semillas y herramientas de jardinería y ofrecer apoyo para nutrir los retoños que crecen en las instalaciones.

“Cuando algunos de los pacientes lo reconocen y vienen y le hablan sobre cómo pasaron el tiempo en el jardín, o cómo ayudaron a regar las plantas, hay una sensación de satisfacción”, dice ella.

El Programa de Prisiones Verdes de Nizhal ha tenido mucho éxito al iniciar una próspera producción de vegetales orgánicos autosuficientes y alternativas de medios de vida alternativos para los reclusos. El programa introducido en una prisión de la ciudad se ha extendido gradualmente a otros en el estado.

Transformando tierras y mentes

Históricamente, se sabe que varios cuerpos de agua han existido en varios lugares alrededor de Chennai. Pero a medida que la población creció, las invasiones y el vertido de desechos en las orillas de los lagos y ríos no solo causaron la muerte lenta de los cuerpos de agua que una vez fueron exuberantes, sino que también crearon la carga adicional de contaminación y agotamiento de la capa freática.

Para evitar el agotamiento del agua subterránea, el ayuntamiento de Chennai hizo obligatoria la recolección de agua de lluvia. Aunque esto ha aumentado la conciencia sobre la necesidad de recolectar agua de lluvia, la ciudad aún enfrenta escasez de agua.

Por su parte, Nizhal ha liderado la restauración ecológica de la orilla del lago Chitlapakkam, situada a unos siete kilómetros del aeropuerto de Chennai. El lago, que originalmente tenía alrededor de 80 acres, solía ser una fuente de agua potable para los residentes cercanos. Pero a medida que aumentaba el número de casas, el área alrededor del lago se convirtió en un vertedero de basura. Esto contaminó el agua y también hizo que el lago se redujera en más del 50 por ciento.

El árbol camina en Chennai

Los voluntarios han estado trabajando para restaurar la vegetación a lo largo del lago Chitlapakkam [Photo courtesy of Shobha Menon]

Karthik N, de 43 años, un ingeniero que trabaja como voluntario con Nizhal, dice que la vegetación que había alrededor del lago estaba formada por arbustos silvestres y árboles invasores que absorben la humedad del suelo y empeoran la situación.

“El concepto que estamos siguiendo es que, en lugar de embellecer el área del lago con vegetación simbólica, debemos plantar árboles que ayuden a purificar y retener el agua y que también puedan actuar como bio-cercas efectivas alrededor del lago”, dice.

Siguiendo este plan, un grupo central de voluntarios, que incluye a Karthik, su esposa Lakshmi Bargavi y sus amigos Jeyaram V y Hareesh A, han estado plantando árboles jóvenes proporcionados por Nizhal en el área de un acre que les fue asignada en el lado este del lago. . Ya han plantado 200 árboles jóvenes de unas 50 especies de árboles nativos y están vigilando para garantizar la supervivencia de los árboles jóvenes.

A veces, a pesar de los mejores esfuerzos, surgen desafíos imprevistos. Como en octubre de 2019, cuando las autoridades se cayeron 100 árboles a lo largo de la orilla del río en el bosque urbano de Kotturpuram como parte de los “esfuerzos oficiales de restauración del río”. Esto fue descrito más tarde como un error involuntario.

“Fue desgarrador ver el trabajo laborioso de más de una década para sacar a la luz a esas especies de árboles raros de su etapa de pimpollo”, dice Shobha Menon, su voz con la angustia de la pérdida imprevista. Ella agrega que Nizhal está haciendo esfuerzos para restaurar la cubierta verde.

“Sin embargo, es tan alentador que incluso durante el encierro, ha habido casos de voluntarios en diferentes vecindarios que verifican los árboles jóvenes bajo su cuidado, ya sean maestros, ingenieros de software o profesionales médicos. Consultas como ‘El árbol número 24 tiene una infección blanca, ¿Qué debo hacer al respecto?’ son comunes “, agrega.

El árbol camina en Chennai

Hasta ahora, los voluntarios han plantado alrededor de 200 árboles jóvenes de unas 50 especies de árboles nativos en la orilla del lago Chitlapakkam. [Photo courtesy of Shobha Menon]

El concepto de Nizhal siempre ha sido conectar las comunidades con los árboles, para alentar a los residentes a asumir la responsabilidad de cuidar los espacios públicos a su alrededor.

“Al ecologizar el espacio, nuestro objetivo es lograr una transformación, no solo de la tierra sino también de las mentes”, dijo el Fiduciario de Nizhal, Dr. Thirupanangadu Diwakar Babu.

“Nuestro principio es crear espacios verdes con sensibilidad y brindar apoyo a las personas para mantener los árboles en su vecindario”, dice Menon.

“Puede ser un desafío, pero ese es nuestro esfuerzo”.

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