Cómo China hizo que casi 200 millones de estudiantes volvieran a la escuela

Bajo un cielo azul brillante, casi 2.000 estudiantes se reunieron este mes para el inicio de la escuela en la escuela secundaria Hanyang No. 1 en Wuhan, la ciudad china donde surgió por primera vez el coronavirus.

El personal médico montó guardia en las entradas de la escuela, tomando la temperatura. Los funcionarios administrativos revisaron los historiales de viaje de los estudiantes y los resultados de las pruebas de coronavirus. Los cuadros locales del Partido Comunista vigilaban, asegurándose de que los maestros siguieran instrucciones detalladas sobre higiene y mostraran un “espíritu antiepidémico”.

“No estoy preocupado”, dijo un profesor de música de la escuela, Yang Meng, en una entrevista. “Wuhan es ahora el lugar más seguro”.

Mientras los países de todo el mundo luchan por reabrir escuelas de manera segura este otoño, China está aprovechando el poder de su sistema autoritario para ofrecer aprendizaje en persona a aproximadamente 195 millones de estudiantes desde jardín de infantes hasta el grado 12 en escuelas públicas.

Si bien el Partido Comunista ha adoptado muchos de los mismos procedimientos de saneamiento y distanciamiento que se utilizan en otros lugares, los ha implementado con un enfoque característico de mando y control total que no admite disensiones. Ha movilizado batallones de funcionarios locales y cuadros del partido para inspeccionar las aulas, ha implementado aplicaciones y otras tecnologías para monitorear a los estudiantes y al personal, y ha restringido sus movimientos. Incluso les ha dicho a los padres que se mantengan alejados por temor a propagar gérmenes.

El líder de China, Xi Jinping, dijo en un discurso el martes que el progreso del país en la lucha contra el virus, incluida la apertura de escuelas, había “demostrado plenamente la clara superioridad del liderazgo del Partido Comunista y nuestro sistema socialista”.

El sistema político de arriba hacia abajo dirigido por el estado de China permite que el partido dirija su vasta burocracia en pos de un solo objetivo, un enfoque que sería casi imposible en cualquier otro lugar del mundo.

En los Estados Unidos, donde la pandemia aún continúa, las discusiones sobre cómo y cuándo reanudar las clases presenciales han sido tensas. La ausencia de una estrategia nacional ha hecho que los distritos escolares diseñen su propio enfoque. Las pruebas de coronavirus pueden ser difíciles de conseguir. La presión de los padres ha obligado a las ciudades a retrasar la apertura de aulas nuevamente. Los sindicatos de maestros han amenazado con hacer huelga, mientras que los estudiantes universitarios han desobedecido las reglas contra las reuniones.

En China, donde el virus ha estado bajo control durante meses, no existe tal debate. El partido controla los tribunales y los medios de comunicación y anula cualquier amenaza percibida a su agenda. Las burocracias locales no tienen más remedio que obedecer las órdenes del todopoderoso gobierno central. Los sindicatos independientes están prohibidos y se desalienta el activismo, lo que dificulta la organización de los más de 12 millones de maestros del país. Los administradores han acorralado a los estudiantes universitarios dentro de los campus, prohibiéndoles salir de la escuela para comer o reunirse con amigos.

“El sistema chino se mueve por sí solo”, dijo Yong Zhao, un académico de la Universidad de Kansas que ha estudiado educación en China. “El sistema funciona como un ejército: simplemente funciona, sin importar lo que piensen los demás”.

En muchos sentidos, China está aplicando el mismo modelo de mano dura para reabrir las escuelas que ha utilizado para controlar el virus. Para detener la epidemia, las autoridades impusieron severos cierres y desplegaron tecnologías invasivas para rastrear a los residentes, lo que generó la ira del público en algunos lugares y la preocupación por la erosión de la privacidad y las libertades civiles.

Con las escuelas, el esfuerzo del gobierno en algunos lugares se ha encontrado con frustraciones similares. Los maestros, que a veces se duplican como trabajadores médicos, controlan si tienen fiebre y aíslan a los estudiantes enfermos, dicen que están agotados por los nuevos protocolos. Los estudiantes se han quejado de que algunas políticas, como los cierres en los campus universitarios, son excesivas.

China está introduciendo muchas de las mismas medidas que los países de Europa y otros lugares donde las escuelas han reabierto recientemente. Los directores están instruyendo a los estudiantes y maestros a mantener una distancia dentro de las aulas, aunque la disposición de los asientos sigue siendo en gran medida la misma. Los maestros están tratando de mantener a los estudiantes separados por grado, asignando rutas y entradas específicas para diferentes grupos de edad para evitar el hacinamiento. Las máscaras son en su mayoría opcionales dentro de las aulas para estudiantes y personal.

Pero el enfoque de China también es mucho más exigente, como lo ha sido durante toda la pandemia. Los estudiantes y el personal en áreas donde se habían reportado brotes previamente, o que habían viajado a áreas consideradas de riesgo, debían mostrar los resultados de las pruebas de coronavirus antes del comienzo de la escuela. Los funcionarios de educación han instado a los estudiantes a evitar “salidas innecesarias” además de ir a la escuela, aunque es poco probable que se aplique la regla. También se desaconseja que los estudiantes hablen mientras comen o toman el transporte público.

“Un corazón y una mente para prevenir y controlar la epidemia”, dice un lema propagandístico pegado en los terrenos de la escuela.

China aún enfrenta la posibilidad de nuevos brotes, dicen los epidemiólogos, especialmente en los meses de otoño e invierno. Pero hasta ahora, las medidas parecen ser efectivas y no se informaron brotes ni cierres de escuelas.

La apertura de escuelas le ha dado a Xi una victoria propagandística en un momento de desaceleración del crecimiento económico y críticas internacionales por el temprano encubrimiento y mal manejo de su gobierno del brote.

Los medios estatales han cubierto de cerca las dificultades de Estados Unidos para reanudar las clases, al tiempo que destacan el progreso de China para que los padres vuelvan al trabajo, clave para los intentos del país de impulsar una recuperación económica.

“Cuando los padres comiencen un nuevo día en el trabajo sabiendo que sus hijos están bien protegidos en la escuela”, decía un comentario reciente de Xinhua, la agencia oficial de noticias, “se sentirán llenos de una sensación de seguridad al vivir en esta tierra donde la vida está una máxima prioridad “.

Si bien el gobierno central ha advertido a los funcionarios escolares que eviten quedar “paralizados o laxos”, no está claro si las medidas son sostenibles. Las reglas generales del gobierno han provocado ira en algunos rincones.

Muchas escuelas ya carecen de personal y recursos, y los educadores dicen que están luchando para mantenerse al día con las largas listas de tareas de control de virus. Algunos maestros se levantan a las 4 a.m. solo para revisar los protocolos.

“Hay demasiadas cosas y no nos compensan”, dijo Li Mengtian, maestra de una escuela primaria en la ciudad de Shenzhen, en una entrevista telefónica. “Necesitamos dedicar mucho tiempo y energía a nuestro trabajo”.

En otras escuelas, los educadores dicen que los funcionarios están siguiendo ciegamente las políticas para satisfacer a los superiores, incluso si no son efectivas.

Kang Jinzhi, maestra de una escuela secundaria en Jingzhou, una ciudad a unas 130 millas al oeste de Wuhan, dijo que una cámara térmica en la entrada de su escuela proporcionaba constantemente datos inexactos, etiquetando a todos los que ingresaban como febriles.

“La máquina es inútil”, dijo en una entrevista. “Pero la escuela debe establecer esto porque las políticas hacen tales demandas”.

En las universidades públicas, que atienden a unos 40 millones de estudiantes en China, ha estallado la ira por los cierres de campus que se han dirigido a los estudiantes y eximen a los profesores y al personal. Las autoridades también han prohibido que los estudiantes reciban paquetes y comidas para llevar. En los últimos días, han circulado videos en línea que muestran largas filas en cafeterías y estudiantes que intentan abrazar sus citas a través de las vallas del campus.

“¿Planeas encerrarnos de por vida?” se quejó Pan Sheng, un estudiante de segundo año en el Instituto de Tecnología de Changshu en la provincia oriental de Jiangsu, en Weibo, un sitio de microblogueo.

“Me siento como si estuviera en la escuela secundaria”, dijo Pan en una entrevista. “Vinimos a la universidad para reunir conocimientos y aprender a comportarnos en una sociedad, no solo a sentarnos en clase en la escuela todos los días”.

Muchas escuelas ya han tenido alguna práctica en operar en condiciones de pandemia. Las clases se reanudaron para algunos grados en abril y mayo en muchas partes de China, aunque con horarios escalonados y límites en el número de estudiantes.

Desde entonces, el gobierno ha realizado grandes inversiones para equipar las escuelas con máscaras, guantes, termómetros infrarrojos y otros equipos. Una escuela primaria en la ciudad oriental de Xuzhou, por ejemplo, dijo que tenía a mano 8.000 mascarillas, 400 botellas de desinfectante para manos, 440 libras de etanol y 1.000 paquetes de pañuelos desechables.

Las directrices del Ministerio de Educación exigen que se tomen las temperaturas al menos tres veces al día y se informen a los funcionarios escolares. Las reglas son más estrictas en áreas que el gobierno considera particularmente vulnerables a un brote. En Beijing, por ejemplo, se requieren máscaras en todo momento.

Algunas medidas van aún más lejos al ampliar el alcance de lo que normalmente se espera de los educadores del país. El ministerio ha ordenado a las escuelas que ayuden a los estudiantes a afrontar el estrés y el trauma de la pandemia brindándoles asesoramiento. Se responsabiliza a los funcionarios de reducir la miopía entre los escolares, cuyas tasas aumentaron drásticamente durante la pandemia, dice el gobierno, ya que los estudiantes pasaron más tiempo usando computadoras para aprender (y probablemente jugar).

A pesar de la molestia de algunas de las restricciones, muchas familias agradecen la reanudación de clases. Después de meses de impartir lecciones improvisadas en sus salas de estar y regañar a sus hijos por jugar demasiados videojuegos, los padres se sienten aliviados de poder enviarlos de regreso a clases y programas de tutoría después de la escuela.

“Controlamos bien la epidemia y será bueno para nuestro país”, dijo Sofia Tang, madre de un estudiante de primer año de secundaria en la ciudad oriental de Hangzhou. “Si manejáramos esto como si lo estuvieran manejando en el extranjero, habría disturbios”.

Este artículo apareció originalmente en Los New York Times.

© 2020 The New York Times Company

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