Cómo los bomberos de Beirut fueron enviados al desastre

Beirut, Líbano Aproximadamente cinco minutos antes de las 6 p.m. (15:00 GMT) del martes, el cuerpo de bomberos de Beirut recibió una llamada de la policía, que les dijo que los testigos habían visto humo saliendo del puerto de la ciudad.

El primer teniente Raymond Farah fue el que recibió la llamada. “Les dije que no enviaría mis camiones de bomberos antes de saber qué tipo de incendio era. Necesito saber qué hay allí”, le dijo a Al Jazeera.

“Un oficial de seguridad del estado llamó y dijo que era un hangar con solo fuegos artificiales. Sabiendo eso, y en base a la orden del comandante de los bomberos, di la orden de ir”.

Inmediatamente, un equipo de 10, nueve bomberos y una paramédica, subieron a un camión de bomberos y una ambulancia y corrieron hacia el puerto, a poca distancia en automóvil de su ubicación en el barrio de Karantina de la ciudad.

Fueron señalados a través de las puertas del puerto por personal del ejército estacionado en sus puertas.

Farah estaba en estrecho contacto con ellos. “Llamaron después de que llegaron y dijeron: ‘Hay algo mal aquí; hay un sonido loco y un gran incendio'”.

El equipo pidió apoyo. Farah tocó el timbre de incendios y los que estaban de servicio se pusieron en acción: recogieron el equipo y corrieron escaleras abajo hacia donde están los camiones de bomberos. Farah vio a un conductor entrar en uno camion de bomberos y golpear la puerta – y luego golpeó la explosión.

“Primero nos golpeó el aire, luego hizo mucho calor. No quedaron dos piedras una encima de la otra en el centro de mando”, dijo Farah. La explosión, impulsada por unas 2.750 toneladas de nitrato de amonio almacenado en el Hangar 12 del puerto, atravesó su centro de mando y atravesó Beirut. Al menos 154 personas han muerto hasta ahora, mientras que más de 5.000 han resultado heridas.

Los pisos superiores de los edificios quedaron devastados, según el comandante de los bomberos de Beirut, el general de brigada Najib Khankarli. “En cierto modo, los del puerto salvaron a la gente del centro llamando en apoyo. Si estuvieran en sus oficinas, no lo habrían logrado”, le dijo a Al Jazeera.

Después de atender a los heridos, Farah salió corriendo a la calle, hizo señas a una motocicleta y la llevaron al puerto. “Cuando llegué cerca del hangar, no había camión de bomberos, ni ambulancia. Fue como si se evaporaran”, dijo. “La pieza más grande que estamos encontrando es del tamaño de una mano”.

Sahar Fares, el paramédico, ha sido confirmado muerto y fue enterrado en un emotivo funeral el jueves. Los bomberos desaparecidos, Najib y Charbel Hitti, Ralph Mallahi, Charbel Karam, Joe Noun, Rami Kaaki, Joe Bou Saab, Elia Khzami y Mathal Hawa, se presumen muertos.

Farah, Khankarli y el jefe de la fuerza policial de Beirut, Mohammad Ayoubi, dijeron que no tenían idea de que la enorme cantidad de nitrato de amonio altamente explosivo estaba almacenada en el puerto.

“Si hubiéramos sabido que había esta cantidad de material explosivo en el puerto, hubiéramos actuado de manera completamente diferente. Habríamos pedido una evacuación del área y definitivamente no hubiéramos enviado a estos hombres y mujeres jóvenes”, Khankarli dijo.

Bomberos del Líbano

Bomberos muertos y desaparecidos: Sahar Fares, Najib y Charbel Hitti, Ralph Mallahi, Charbel Karam, Joe Noun, Rami Kaaki, Joe Bou Saab, Elia Khzami y Mathal Hawa [Screengrab/Al Jazeera]

Preguntas sobre negligencia

La correspondencia entre varios funcionarios y agencias ha demostrado que la autoridad portuaria de Beirut, la aduana libanesa, el ejército y el poder judicial estaban al tanto de la presencia del nitrato de amonio en el puerto de Beirut desde poco después de su llegada en noviembre de 2013 por un buque de carga.

Los sucesivos ministros de Obras Públicas, nominalmente a cargo de la supervisión del puerto, también tuvieron conocimiento de su presencia. El ministro de Obras Públicas, Michel Najjar, dijo a Al Jazeera que el ministerio envió al menos 18 cartas al poder judicial pidiendo que el material se desechara desde su llegada.

La Seguridad del Estado, una agencia de inteligencia, inició una investigación sobre el asunto en 2019, remitiendo sus hallazgos a la oficina del primer ministro, inteligencia del ejército y aduanas.

Pero tanto el ejército como el personal de Seguridad del Estado en el puerto no advirtieron a los bomberos con quienes entraron en contacto en los minutos previos a la explosión. Varios miembros de la Seguridad del Estado, el ejército y el personal de seguridad también murieron en la explosión, lo que sugiere que los que estaban en tierra no sabían lo que había dentro del Hangar 12.

“Estoy seguro de que si este personal supiera lo que había dentro, se habrían escapado y no habrían muerto”, dijo Farah. “Son los grandes los que tenían la información”.

El comité de investigación libanés que supervisa el asunto, encabezado por el primer ministro Hassan Diab, incluye tanto al ejército como a la Seguridad del Estado.

Organizaciones de derechos como Human Rights Watch y Amnistía Internacional han pedido la participación de expertos internacionales en la investigación, citando una falta de confianza en las autoridades libanesas, al igual que el presidente francés Emmanuel Macron en Beirut el jueves, calificándolo de “una cuestión de credibilidad”.

Khankarli dijo: “Ojalá encontremos a los que aún están desaparecidos y las víctimas obtengan justicia”.

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