Cómo un programa de la BBC ayudó a dar forma a África

Elizabeth Ohene (C) y Robin White (R) interrogaron a la primera ministra británica Margaret Thatcher en 1989 sobre su oposición a las sanciones en Sudáfrica.
Elizabeth Ohene (C) y Robin White (R) interrogaron a la primera ministra británica Margaret Thatcher en 1989 sobre su oposición a las sanciones en Sudáfrica.

Mientras BBC Focus on Africa celebra su 60 aniversario, una de sus ex editoras adjuntas, la periodista ghanesa Elizabeth Ohene, recuerda su época en el programa de radio, cómo cambió su periodismo y cómo ayudó a dar forma al continente.

Me uní a Focus on Africa en septiembre de 1986. Dejé el programa en julio de 2000.

El equipo al que me uní era un grupo pequeño, dominado totalmente por Robin White, el editor, y la voz del programa, Chris Bickerton.

Mi presentación en el aire fue un shock para el sistema; un inglés obviamente con acento ghanés no era exactamente a lo que la gente estaba acostumbrada en Focus on Africa, ni a la jerarquía de la BBC y ciertamente no a los oyentes.

Hasta entonces, las voces de la BBC sonaban como las de la BBC, inglés recortado, de clase media alta, elegante, educado en escuelas públicas y las únicas voces africanas eran las de los involucrados en las historias que fueron entrevistadas.

Hubo protestas por mi voz y acento, pero todos se mantuvieron nerviosos y, después de un tiempo, se permitió la participación en el programa de personas con acento africano aún más fuerte.

Solo cuatro países pudieron recibir llamadas

Nuestros famosos reporteros de todo el continente, en los que Focus construyó una reputación tan sólida, no transmitían “en voz alta” en esos días.

Presentadores como Julian Marhsall (R) leían a menudo los informes de Sola Odunfa (L) en Lagos
Presentadores como Julian Marhsall (R) leían a menudo los informes de Sola Odunfa (L) en Lagos

Sus informes llegaron en forma escrita por télex y fueron editados y leídos en el estudio por el personal de Focus.

Hasta mediados de la década de 1990, cuando los sistemas telefónicos mejoraron mucho, cualquier oyente de Focus on Africa debe haber pensado que Sola Odunfa, nuestro legendario reportero nigeriano en Lagos, sonaba como los presentadores Julian Marshall o Rick Wells, o Robin White, que leerían sus informes en el estudio.

Cuando comencé a trabajar con Focus en Bush House, donde el Servicio Mundial de la BBC tenía su sede durante muchos años, solo había cuatro países en África a los que se podía hacer llamadas telefónicas directamente desde Londres.

La primera llamada telefónica satelital que llegó a la oficina provino del EPRDF, un grupo rebelde en ese momento que libraba una guerra contra el gobierno etíope.

Los rebeldes del EPRDF capturaron Addis Abeba en 1991, expulsando a Mengistu Haile Mariam del poder en Etiopía.
Los rebeldes del EPRDF capturaron Addis Abeba en 1991, expulsando a Mengistu Haile Mariam del poder en Etiopía.

Acepté la llamada y fue una línea clara como el cristal y, por supuesto, me sentí incrédulo cuando el hombre en la línea afirmó estar llamando desde algún lugar en el norte de Etiopía y dijo que había habido una batalla importante que habían ganado.

Era una mañana luminosa en Londres y sospeché que el hombre debía estar en una de las cabinas de teléfono rojo frente a Bush House en el cruce de Kingsway y Strand.

Focus on Africa recibiría cartas de los oyentes entregadas a Bush House con solo el nombre del programa en el sobre
Focus on Africa recibiría cartas de los oyentes entregadas a Bush House con solo el nombre del programa en el sobre

Miré por la ventana hacia la calle, esperando ver al hombre que estaba seguro que estaba tratando de hacernos un engaño gigantesco.

Rebeldes con teléfonos

Los teléfonos satelitales iban a jugar un papel importante en nuestras vidas más adelante con las más notorias son las llamadas de Charles Taylor, quien lanzó una rebelión en Liberia en 1989.

Charles Taylor llamó a Focus on Africa cuando lanzó su rebelión en Liberia en 1989
Charles Taylor llamó a Focus on Africa cuando lanzó su rebelión en Liberia en 1989

Hubo muchas discusiones angustiosas en la oficina de Focus sobre qué hacer con las personas que llaman para ofrecernos historias, y no todos eran rebeldes que luchaban para derrocar gobiernos.

Cuando Laurent-Désiré Kabila llamó para decir que había invadido Zaire, ahora la República Democrática del Congo, y que estaba a punto de perseguir a su líder Mobutu Sese Seko, casi no usamos la historia, por temor a ser acusados ​​de instigar rebeliones.

Centrarse en África a los 60

De izquierda a derecha: Israel Wamala, Elizabeth Blunt, Robin White y Anna Borzello
De izquierda a derecha: Israel Wamala, Elizabeth Blunt, Robin White y Anna Borzello

Cobertura completa

En ese momento, Focus on Africa se había ganado la reputación de ser el programa que daba espacio para que se escucharan las voces de la oposición.

No creo que haya muchas dudas en interpretar ese papel.

Hubo intensas discusiones en la oficina de Focus en 2009 sobre si entrevistar al líder del LRA Joseph Kony
Hubo intensas discusiones en la oficina de Focus en 2009 sobre si entrevistar al líder del LRA Joseph Kony

En ese momento, había muy pocas estaciones de radio privadas en el continente africano y las emisoras estatales generalmente no estaban dispuestas a permitir que se escuchara cualquier voz disidente.

La ironía no pasó desapercibida para nosotros sobre la cantidad de rebeldes o líderes de la oposición que, una vez que se convirtieron en el gobierno, ya no estaban interesados ​​en hablar con Focus.

Historia de amor con Sudáfrica

El primer viaje de reportaje que hice me llevó a Zambia, Zimbabwe y Botswana.

“Me llevaron físicamente y me expulsaron del parlamento de Zambia, no por hacer algo heroico, sino porque no estaba vestida adecuadamente” “, Fuente: Elizabeth Ohene, Descripción de la fuente: Periodista, Imagen: Elizabeth Ohene

Me llevaron físicamente y me echaron del parlamento de Zambia, no por hacer algo heroico, sino porque no estaba vestida adecuadamente. Nunca he vivido eso.

Conocí a Dennis Liwewe en persona y un reportero deportivo más dramático nunca ha aparecido en nuestros programas.

Entrevisté al entonces presidente Kenneth Kaunda, volví a mi hotel y descubrí que mi grabadora había fallado. Conseguí una grabación de la entrevista de la presidencia de Zambia y el presidente Kaunda se convirtió en mi amigo.

En ese mismo viaje, conocí y entrevisté a un tal Frederick Chiluba en su oficina en Kitwe. Estaba tan agradecido de que lo entrevisté, estaba avergonzado.

El estilista Frederick Chiluba no concedió una entrevista a Elizabeth Ohene una vez que se convirtió en presidente de Zambia.
El estilista Frederick Chiluba no concedió una entrevista a Elizabeth Ohene una vez que se convirtió en presidente de Zambia.

Unos años después, se convirtió en presidente Chiluba y nunca obtuve una entrevista de él.

Finalmente llegué a Sudáfrica en octubre de 1989 y comencé una historia de amor con ese país.

Milton Nkosi, que más tarde se convertiría en jefe de la oficina de la BBC en Johannesburgo, acababa de salir de la escuela y había comenzado a trabajar en la oficina de la BBC con Mike Woolridge.

Hubo muchas ocasiones en que Nkosi y yo no estábamos seguros de sobrevivir a la locura que se había apoderado de Sudáfrica en el período previo a las primeras elecciones democráticas, pero lo hicimos.

El día de la toma de posesión de Nelson Mandela como presidente, mientras informaba sobre los eventos de nuestros programas, sentí que una gran parte de la historia de Focus estaba llegando a su fin.

Focus on Africa ganó un premio Sony por su cobertura de la liberación de Nelson Mandela después de 27 años en la cárcel
Focus on Africa ganó un premio Sony por su cobertura de la liberación de Nelson Mandela después de 27 años en la cárcel

Las luchas de liberación en el continente estaban llegando a su fin. Las próximas luchas estaban destinadas a ser diferentes.

Obtuvimos un premio Sony por nuestra cobertura del día en que Mandela fue liberado de la cárcel; pero de alguna manera, a pesar de nuestros mejores esfuerzos, nunca prosperamos en la cobertura de la Sudáfrica posterior al apartheid.

Quizás Focus está programado para crisis y no para eventos monótonos cotidianos.

‘Abacha muerto, que se pudra en el infierno’

Entonces, ¿qué se queda en mi mente?

La primera ministra del Reino Unido, Margaret Thatcher, luchando a cuatro patas tratando de encontrar mi paraguas después de que Robin White y yo fuimos a entrevistarla en Downing Street en 1989 antes de su visita a África.

El titular del periódico que vi al salir del aeropuerto de Lagos poco después de la muerte del gobernante militar nigeriano Sani Abacha. El titular de la pancarta decía: “Abacha muerto, que se pudra en el infierno”.

Una habitación de hospital en Makeni, Sierra Leona, llena de gente, jóvenes, viejos, hombres, mujeres, cuyos brazos habían sido masacrados.

Los rebeldes les cortaron las extremidades a miles de personas durante la guerra civil de Sierra Leona que duró una década
Los rebeldes les cortaron las extremidades a miles de personas durante la guerra civil de Sierra Leona que duró una década

Había mucha sangre alrededor, había un médico en medio de todo y había un hombre con una herida fresca y profunda en la cabeza, podía ver su cerebro; milagrosamente no estaba muerto y quería hablar conmigo.

Y una jarra de Pimms helados mientras las tensiones disminuían en la oficina de Focus al final de una transmisión en pleno verano.

Mis recuerdos de Focus on Africa son de una época diferente, pero soy una anciana.

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