Cómo una monja atrevida salvó a 83 niños judíos

Por Niamh Hughes
noticias de la BBC

Temas relacionados

  • El Holocausto

Denise Bergon

Dos niñas judías de Alsacia se encontraron en gran peligro cuando Alemania invadió Francia hace 80 años. Pero mientras sus padres y su hermana menor fueron capturados y asesinados, sobrevivieron -con decenas de otros niños judíos- gracias a la valentía de una monja en un convento cerca de Toulouse.

Hélène Bach, de doce años, estaba jugando en el jardín con su hermana menor, Ida, cuando vieron acercarse un camión militar y entraron corriendo.

Las dos niñas y su madre habían abandonado su casa en Alsacia Lorena, noreste de Francia, después de la invasión alemana en mayo de 1940 y comenzaron a viajar hacia la “zona libre” en el sur del país.

Para reducir el riesgo de que atrapen a toda la familia, se decidió que el padre, Aron, y la hija mayor, Annie, harían el viaje por separado. Pero cuando Aron y Annie fueron arrestados en 1941 y llevados a un campo de detención cerca de Tours, la madre de Hélène alquiló una casa cercana. Y todavía estaban allí un año después, cuando los soldados alemanes llegaron conduciendo por la carretera.

Hélène e Ida, de ocho años, corrieron a la cocina para advertir a su madre.

“Mi madre nos dijo que corriéramos, que nos escondiéramos en el bosque”, dice Hélène. “Yo sostenía a mi hermanita de la mano, pero ella no quería venir conmigo. Quería volver con mi madre. Podía escuchar a los alemanes. Le solté la mano y ella volvió corriendo”.

captura de imagenLa madre de Helene y Anne, Cecile Bach

Aislada en el bosque, Hélène se escondió hasta que sintió que la costa estaba despejada.

Luego volvió sigilosamente a la casa y encontró algo de dinero que su madre había dejado sobre la mesa.

“Sabía que volvería”, dice.

Hélène fue a quedarse con una amiga que había hecho en la zona. Nunca volvió a ver a su madre ni a su hermana menor.

La hermana mayor de Hélène, Annie, tuvo su propia vía de escape. Después de un año en el campamento cerca de Tours, logró escapar a través de algunas vallas y huir.

Con 16 años, Annie logró esta vez hacer el viaje sola a la casa de su tía en la ciudad sureña de Toulouse, pero ni siquiera allí estaba a salvo. Si bien la familia de su tía no estaba registrada oficialmente como judía y podía pretender ser católica, esta no era una opción abierta para Annie.

Un día de otoño de 1942, la policía llamó a la puerta “Ordenaron: ‘¡Muestre su libro de familia y todos sus hijos, queremos comprobar!'”, Dice.

“La suerte de mi vida es que mi prima Ida había ido a comprar pan, por eso a veces creo en los milagros. Entonces mi tía dijo que son Estelle, Henri, Hélène y, señalándome, Ida”.

Saber más

  • En julio

    Hélène grabó un vídeo de la BBC, pero la historia de las hermanas es tan extraordinaria que queríamos contarla con más detalle

  • También puede escuchar el documental de radio de BBC World Service Los confinados: una historia de niños ocultos en BBC Sounds

Poco después de la llegada de Annie a Toulouse, su tía recibió una carta de Hélène, desde su escondite cerca de Tours. Luego hizo arreglos para que la rescataran.

Así que una noche una joven de la Resistencia francesa, los Maquis, llamó a la puerta de la casa donde se alojaba Hélène.

“Dijo que vino a buscarme, a cruzar la línea de demarcación”, recuerda Hélène. Para demostrar que se podía confiar en ella, el visitante sacó una fotografía de Hélène que le había proporcionado su tía.

Fue un viaje difícil. La joven tenía papeles falsos en los que ella y Hélène eran descritas como estudiantes, a pesar de que Hélène era muy joven. Fueron detenidos e interrogados varias veces.

La “zona franca” en el sur de Francia no hizo honor a su nombre. El gobierno del mariscal Philippe Pétain, con sede en Vichy, aprobó leyes antijudías, permitió que los judíos detenidos en Baden y Alsacia Lorraine fueran internados en su territorio y confiscó los activos judíos.

El 23 de agosto de 1942, el arzobispo de Toulouse, Jules-Geraud Saliège, escribió una carta a sus clérigos pidiéndoles que recitaran una carta a sus congregaciones.

“En nuestra diócesis, han ocurrido escenas conmovedoras”, continuó. “Los niños, mujeres, hombres, padres y madres son tratados como un rebaño humilde. Los miembros de una sola familia son separados unos de otros y transportados a un destino desconocido. Los judíos son hombres, las judías son mujeres. Son parte de la raza humana, son nuestros hermanos como tantos otros. Un cristiano no puede olvidar esto “.

Protestó ante las autoridades de Vichy por su política judía, mientras que la mayor parte de la jerarquía católica francesa permaneció en silencio. De los 100 obispos franceses, fue uno de los seis que se pronunció contra el régimen nazi.

El mensaje de Saliège tocó la fibra sensible de la hermana Denise Bergon, la joven madre superiora del Convento de Notre Dame de Massip en Capdenac, a 150 km (93 millas) al noreste de Toulouse.

“Esta llamada nos conmovió profundamente y tal emoción se apoderó de nuestros corazones. Una respuesta favorable a esta carta fue un testimonio de la fuerza de nuestra religión, sobre todo los partidos, todas las razas”, escribió después de la guerra en 1946.

“También fue un acto de patriotismo, ya que al defender a los oprimidos estábamos desafiando a los perseguidores”.

El convento tenía un internado y la hermana Denise sabía que sería posible esconder niños judíos entre sus alumnos católicos. Pero le preocupaba poner en peligro a sus compañeras monjas y la deshonestidad que esto conllevaría.

Su propio obispo apoyó a Pétain, por lo que le escribió al arzobispo Saliège para pedirle consejo. Ella registra su respuesta en su diario: “Vamos a mentir, vamos a mentir, hija mía, mientras estemos salvando vidas humanas”.

En el invierno de 1942, la hermana Denise Bergon estaba recolectando niños judíos que se habían escondido en los valles y gargantas boscosas de la región alrededor de Capdenac, conocida como L’Aveyron.

A medida que se intensificaron las redadas de judíos, llevadas a cabo por las tropas alemanas y, a partir de 1943, por una milicia fascista, la Milicia, el número de niños judíos que se refugiaron en el convento finalmente aumentaría a 83.

Entre ellos se encontraba Annie Beck, cuya tía se dio cuenta de que allí estaría más segura que en Toulouse, seguida poco después por Hélène, llevada directamente al convento por su guía de la Resistencia.

captura de imagenAnnie y la hermana Denise

Hélène finalmente se sintió segura, aunque se sintió abrumada por la emoción a su llegada.

“Al principio, Madame Bergon me llevó a una habitación y trató de hacerme sentir como si mis padres estuvieran aquí, por lo que realmente era como una madre”, dice.

Al mismo tiempo, el destino de su hermana menor, Ida, pesó mucho sobre ella.

“Todas las noches, primero teníamos que hacer nuestra tarea. Y luego, cuando terminamos, podíamos salir a jugar. Siempre pensé que si mi hermana no me soltaba la mano, estaría en el convento conmigo”, dijo. dice.

Otro refugiado judío de Alsacia Lorraine era un niño llamado Albert Seifer, que era unos años más joven que las hermanas.

“Rodeados de grandes muros, estábamos como en una fortaleza”, dice. “Eramos muy felices.” Realmente no sentimos la guerra a pesar de que estábamos rodeados de peligro “.

Los padres y tutores enviaban a sus hijos con dinero, joyas u otros objetos de valor para pagar el mantenimiento de los niños, antes de que hicieran todo lo posible por escapar de Francia. La hermana Denise mantuvo registros cuidadosos.

“Desde principios de 1944, las redadas de judíos se volvieron más estrechas y numerosas”, recordó en 1946. “Las solicitudes llegan de todos lados y recibimos alrededor de 15 niñas, algunas de las cuales acaban de escapar milagrosamente de la persecución de la Gestapo “.

Añadió: “Simplemente se habían convertido en nuestros hijos, y nos habíamos comprometido a sufrir todo para devolverlos sanos y salvos a sus familias”.

Aparte de la hermana Denise, solo la directora de la escuela, Marguerite Rocques, su capellán y otras dos hermanas sabían la verdad sobre los orígenes de los niños. Las otras 11 monjas sabían que varios de los niños eran refugiados de Alsacia-Lorena, pero no sabían que eran judíos, ni tampoco los funcionarios a quienes la hermana Denise presionó para que recibieran más y más cartillas de racionamiento.

La falta de familiaridad de los niños con los rituales católicos amenazaba con exponerlos, pero se encontró una explicación.

“Venimos del este de Francia, un lugar con muchas ciudades industriales y muchos trabajadores que eran comunistas”, dice Annie. “¡Así que nos hicimos pasar por niños comunistas que no sabían nada de religión!”

Cuanto más duraba la guerra, más peligrosa se volvía la posición de los niños y la hermana Denise comenzó a preocuparse por posibles registros.

“A pesar de que todos los papeles comprometedores y las joyas de las familias de los niños ya estaban escondidos en los rincones más secretos de la casa, no nos sentimos seguros”, escribió en su diario de 1946. “Entonces, a altas horas de la noche, cuando todos dormían en la casa, cavamos un hoyo para las cosas ocultas en el jardín del convento y enterramos lo más profundo posible cualquier cosa que pudiera comprometer”.

captura de imagenUna ventana en lo que alguna vez fue el dormitorio de los niños.

En mayo de 1944, una División SS de élite endurecida por la batalla conocida como Das Reich llegó al área desde el frente oriental.

Por esta época, Annie recuerda que un miembro de la Resistencia llegó con una advertencia alarmante.

“Un día sonó el timbre. Como la hermana a cargo de la puerta estaba un poco lejos, yo misma la abrí”, dice.

“Un joven estaba parado allí. Dijo: ‘¡Rápido! ¡Debo hablar con su director! ¡Es muy, muy urgente!’

“El hombre nos dijo que nos habían denunciado. Se había difundido la noticia de que en el convento se escondían niños judíos”.

La hermana Denise tramó un plan con la Resistencia, que accedió a disparar tiros de advertencia si el enemigo se acercaba.

“Los niños se iban a dormir, los mayores se emparejaban con los más pequeños y, a la primera detonación que se escuchaba en la noche, en silencio pero con prisa, debían llegar al bosque y dejar la casa a los invasores”, dijo. escribió en 1946.

Pero pronto decidió esconder a los niños sin esperar a que llegaran los invasores. Un grupo, incluida Annie, fue llevado a la capilla.

“El capellán era fuerte y podía levantar los bancos. Abrió una trampilla. Nos deslizamos hacia abajo”, dice.

El diminuto espacio subterráneo tenía 2,5 m de largo y menos de 1,5 m de alto.

captura de imagenAnnie junto a la trampilla de la capilla

Siete niños se apiñaron allí durante cinco días. No podían levantarse ni acostarse a dormir durante las largas noches, y solo se les permitía salir por períodos cortos en las primeras horas de la mañana para hacer ejercicio, comer, beber e ir al baño.

El aire entraba por un pequeño respiradero que se abría al patio.

“Después de cinco días allí, ya no era posible soportarlo”, dice Annie.

“Imagínese si las monjas hubieran sido arrestadas”, agrega.

Esos días escondidos bajo tierra marcaron a Annie de por vida: desde entonces ha dormido con una luz de noche. Hélène tuvo la suerte de estar alojada en cambio con una familia local.

Aunque no entraron en el convento, las SS dejaron un rastro de destrucción justo en la puerta del convento.

“Encontramos algunos

maquisards [members of the Maquis] que había sido asesinado y arrojado a la carretera. Los alemanes dieron el ejemplo para que otros no se resistieran “, dice Annie.

La hermana Denise quería presentar sus respetos a los muertos y le pidió a Annie que la ayudara a colocar flores en cada uno de los cadáveres.

En junio de 1944, Das Reich recibió la orden del norte de unirse al esfuerzo para repeler los desembarcos aliados en Normandía. En el camino participó en dos masacres destinadas a castigar a los lugareños por la actividad maquis en la zona. Luego, a su llegada a Normandía, fue rodeada por la 2.a División Blindada de los Estados Unidos y aplastada, perdiendo 5.000 hombres y más de 200 tanques y otros vehículos de combate.

Después de la liberación del sur de Francia, en agosto de 1944, los niños judíos abandonaron lentamente el convento. Albert Seifer se reunió con su familia, incluido su padre, que regresó con vida de Auschwitz.

Annie y Hélène no fueron tan afortunadas.

Aunque su tía sobrevivió, sus padres y su hermana menor, Ida, fueron asesinados en Auschwitz.

Annie se instaló en Toulouse, se casó, tuvo hijos y recientemente se convirtió en bisabuela. Todavía conoce a Albert, ahora de 90 años.

Hélène se casó y tuvo un hijo, instalándose en Richmond, al oeste de Londres. Con 94 y 90 años, las hermanas viajan entre Londres y Toulouse para verse tan a menudo como pueden.

captura de imagenHélène y Annie a la entrada del convento

Se refieren a la hermana Denise como “notre dame de la guerre”, nuestra señora de la guerra.

Se entristecieron al despedirse de ella y la visitaron regularmente durante el resto de su vida.

Cuando los hijos de Annie eran pequeños, solía llevarlos consigo para mantener vivo este período de la historia para ellos, un recordatorio constante de lo que soportó el pueblo judío.

La hermana Denise permaneció en el convento y continuó trabajando hasta su muerte en 2006 a la edad de 94 años. Más adelante en su vida ayudó a niños desfavorecidos y luego a inmigrantes del norte de África.

En 1980, el Centro Conmemorativo del Holocausto, Yad Vashem, la honró como Justa entre las Naciones. Una calle lleva su nombre en Capdenac, pero aparte de eso, el único monumento a su acto de valentía se encuentra en los terrenos del convento.

captura de imagenHélène (izquierda), Annie (derecha) con la hermana Denise y el monumento: Albert Seifer está de pie al fondo

Dice: “Este cedro fue plantado el 5 de abril de 1992 en memoria de la salvación de 83 niños judíos (de diciembre de 1942 a julio de 1944) por Denise Bergon … a petición de Monseñor Jules-Geraud Saliège, arzobispo de Toulouse”.

Se encuentra cerca del lugar donde la hermana Denise enterró las joyas, el dinero y los artículos valiosos que dejaron los padres, y que devolvió intactos después de la guerra para ayudar a las familias a comenzar de nuevo.

Usted también podría estar interesado en:

derechos de autor de la imagenRoger Viollet / Getty Images

Un adolescente judío evitó la muerte en la Francia ocupada gracias a la bondad y valentía de un médico en un pequeño balneario alpino. Pero es una historia que la gente local parece reacia a recordar, descubre Rosie Whitehouse.

Temas relacionados

Reply