Coronavirus en Sudáfrica: los científicos exploran la teoría sorpresa de la baja tasa de mortalidad

Una mujer que lleva un balde de agua dulce a un asentamiento informal en Khayelitsha, cerca de Ciudad del Cabo - 31 de marzo de 2020
Una mujer que lleva un balde de agua dulce a un asentamiento informal en Khayelitsha, cerca de Ciudad del Cabo – 31 de marzo de 2020

A medida que el número de infecciones desciende drásticamente en Sudáfrica y se mantiene relativamente bajo en gran parte del continente, los expertos están llegando a una hipótesis sorprendente.

Municipios abarrotados. Mala higiene. La imposibilidad del distanciamiento social en las comunidades, donde las familias numerosas suelen compartir una sola habitación.

Durante meses, los expertos en salud han estado advirtiendo que es probable que las condiciones de vida en las comunidades urbanas pobres de África contribuyan a una rápida propagación del coronavirus.

“La densidad de población es un factor clave. Si no se tiene la capacidad de distanciarse socialmente, el virus se propaga”, dijo el profesor Salim Abdool Karim, jefe del equipo asesor ministerial de Sudáfrica sobre Covid-19.

Pero, ¿y si lo contrario también es cierto?

Desde el comienzo de la pandemia, se instó a los sudafricanos a usar máscaras cuando estuvieran afuera
Desde el comienzo de la pandemia, se instó a los sudafricanos a usar máscaras cuando estuvieran afuera

¿Y si esas mismas condiciones de hacinamiento también ofrecen una posible solución al misterio que ha desconcertado a los expertos en el continente durante meses?

¿Qué pasa si, y esto es decirlo de manera bastante cruda, la pobreza demuestra ser la mejor defensa contra Covid-19?

‘Es un enigma’

Comencemos con ese misterio.

En las primeras etapas de la pandemia, todos los expertos y todos los modelos coincidieron en que África estaba en problemas.

Tarjeta de cotización. Profesor Salim Abdool Karim:
Tarjeta de cotización. Profesor Salim Abdool Karim:

“Pensé que nos dirigíamos hacia un desastre, un colapso total”, dijo el profesor Shabir Madhi, el principal virólogo de Sudáfrica.

Incluso las predicciones más optimistas mostraron que los hospitales de la nación, y el sistema de salud más desarrollado del continente, se verían abrumados rápidamente.

Y, sin embargo, hoy Sudáfrica está saliendo de su primera ola de infecciones con una tasa de mortalidad por Covid-19 aproximadamente siete veces menor que la del Reino Unido.

Gráfico que muestra los casos de Covid-19 comparados por continente. Actualizado el 2 de sep.
Gráfico que muestra los casos de Covid-19 comparados por continente. Actualizado el 2 de sep.

Incluso si las muertes no se han informado aquí, tal vez por un factor de dos, Sudáfrica todavía ha tenido un desempeño impresionante, al igual que muchas otras partes del continente, donde las camas de los hospitales permanecen obstinadamente vacías y donde los gráficos de infecciones han evitado casi por completo la picos pronunciados y ángulos agudos que se ven en muchas otras partes del mundo.

“La mayoría de los países africanos no tienen un pico. No entiendo por qué. Estoy completamente en el mar”, admitió el profesor Karim, una voz destacada en la respuesta a la pandemia de Sudáfrica.

El profesor Madhi está de acuerdo: “Esto es un enigma. Es completamente increíble”.

Desde hace un tiempo, los expertos han citado una población joven como la mejor explicación para las tasas de infección relativamente bajas de África. Después de todo, la edad media en el continente es aproximadamente la mitad que en Europa.

Muchos menos africanos viven hasta los 80 años, por lo que es menos probable que sucumban al virus como resultado.

“La edad es el factor de riesgo más alto. La población joven de África la protege”, dijo Tim Bromfield, director regional del Instituto Tony Blair para el Cambio Global.

Pero a medida que la pandemia se prolonga y la evidencia estadística se acumula, los analistas parecen cada vez más reacios a dar a la demografía todo el crédito por los éxitos de este continente.

“La edad no es un factor tan importante”, dijo el profesor Karim.

Los bloqueos tempranos y agresivos aquí en Sudáfrica y en otras partes del continente claramente han jugado un papel crucial.

También han sido importantes los mensajes claros sobre las máscaras y el suministro de oxígeno.

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Otras teorías, sobre el impacto de la altitud o las temperaturas más cálidas, generalmente se han dejado de lado.

Algunos expertos advierten que un continente vasto y mal conectado puede simplemente estar esperando el momento oportuno y que el virus podría atacar con fuerza en los próximos meses.

“No me atrevería a decir que África ha superado su peor momento. No estoy seguro de si algún día la epidemia se extenderá como loca”, dijo el profesor Karim.

Otros coronavirus

Pero en los últimos días, los científicos de la unidad de análisis de vacunas y enfermedades infecciosas, en el hospital Baragwanath en Soweto, se han estado preguntando si el factor que falta, la respuesta a lo que ven como el misterio pandémico del continente, podría estar dentro de un congelador horizontal glorificado en su interior. laboratorio, en las afueras de Johannesburgo.

El congelador, cuya temperatura se mantiene a menos 180 ° C gracias al nitrógeno líquido, contiene botes de metal que almacenan muestras de sangre humana de cinco años.

O para ser más específicos, extractos de células sanguíneas, conocidas como PBMC, adquiridas durante un ensayo anterior de la vacuna contra la influenza en Soweto.

Tarjeta de cotización. Profesor Shabir Madhi:
Tarjeta de cotización. Profesor Shabir Madhi:

La idea es que, al estudiar las PBMC, los científicos podrían encontrar evidencia de que las personas han sido ampliamente infectadas por otros coronavirus, los que, por ejemplo, son responsables de muchos resfriados comunes, y que, como resultado, podrían disfrutar de algún grado de inmunidad. a Covid-19.

“Es una hipótesis. Algún nivel de inmunidad de protección cruzada preexistente … podría explicar por qué la epidemia no se desarrolló [the way it did in other parts of the world]”, dijo el profesor Madhi, explicando que los datos de los científicos en los Estados Unidos parecían apoyar la hipótesis.

Los resfriados y la gripe son, por supuesto, algo común en todo el mundo.

Pero los científicos sudafricanos se preguntaron si, debido a que esos virus se propagan de manera más efectiva en vecindarios superpoblados, las comunidades más pobres podrían haber estado más expuestas y, por lo tanto, disfrutar de un mayor grado de inmunidad contra Covid-19.

Lo mismo, por supuesto, podría aplicarse a otras partes del mundo, como India, con desafíos similares.

“La protección podría ser mucho más intensa en áreas densamente pobladas, en entornos africanos. Podría explicar por qué la mayoría [on the continent] tiene infecciones asintomáticas o leves “, dijo el profesor Madhi.

“No puedo pensar en nada más que explique la cantidad de personas completamente asintomáticas que estamos viendo. Las cifras son completamente increíbles”, dijo, saboreando la ironía de la posibilidad de que la pobreza arraigada en África pueda funcionar “por una vez” en el favor del continente.

Sin embargo, los escépticos podrían apuntar a países como Brasil, con sus favelas abarrotadas y su alta tasa de infección.

Los científicos están investigando el elevado número de infecciones asintomáticas en África
Los científicos están investigando el elevado número de infecciones asintomáticas en África

Desafortunadamente, cuando los científicos comenzaron a prepararse para probar las muestras de PBMC en su laboratorio, detectaron un problema.

Una prueba de control de calidad reveló que la temperatura helada dentro de los contenedores criogénicos había fluctuado con el tiempo, demasiado para los rigurosos estándares requeridos para un experimento tan importante y delicado.

“Estamos muy decepcionados. Estábamos todos listos, pero desafortunadamente sucedió esto”, dijo el doctor Gaurav Kwatra, quien dirigía el experimento.

No había nadie a quien culpar, ni siquiera los notorios cortes de energía de Sudáfrica. Fue solo una de esas cosas.

El equipo ahora está ocupado buscando nuevas muestras para probar, pero eso puede llevar meses. Mientras tanto, el misterio de la pandemia relativamente leve de África sigue vivo.

Imagen de banner que dice 'más sobre el coronavirus'
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