El baterista nigeriano que marcó el ritmo de los derechos civiles de EE. UU.

Babatunde Olatunji tocando la batería - circa 1960
Babatunde Olatunji tocando la batería – circa 1960

Tres años antes del boicot de autobuses de Rosa Parks, el baterista nigeriano Babatunde Olatunji protestó contra la segregación racial en los estados del sur de América. Formó parte de una generación de africanos que desempeñó un papel importante en la lucha por la justicia racial en Estados Unidos, y continúa haciéndolo, escribe Aaron Akinyemi de la BBC.

“Los líderes de los años 50 y 60 me inspiran mucho”, dijo a la BBC el activista nigeriano-estadounidense Opal Tometi, cofundador del movimiento Black Lives Matter.

Cuando Martin Luther King Jr pronunció su histórico discurso Tengo un sueño durante la Marcha en Washington hace 57 años, alrededor de 250.000 personas asistieron al evento, incluidas figuras prominentes como James Baldwin, Harry Belafonte y Sidney Poitier.

Entre los invitados había quizás una figura un poco más inesperada: el baterista nigeriano Babatunde Olatunji.

Nacido en 1927 en una familia yoruba en el estado de Lagos, Olatunji ganó una beca para estudiar en Morehouse College en Atlanta en 1950.

Se convirtió en un baterista pionero, lanzando 17 álbumes de estudio, incluido su debut Drums of Passion en 1959, ampliamente reconocido por ayudar a introducir a Occidente a la “música del mundo”.

Cuadro de cotización. Babatunde Olatunji:
Cuadro de cotización. Babatunde Olatunji: “Comenzamos la protesta en silencio … Éramos parte integrante de la lucha por la libertad a principios de la década de 1950”

A pesar del legado musical perdurable de Olatunji, que incluye una nominación al Grammy y composiciones para Broadway y Hollywood, su defensa de los derechos civiles es menos conocida.

“Estuvo comprometido con el activismo social durante toda su vida”, dice Robert Atkinson, quien colaboró ​​con Olatunji en su autobiografía The Beat of My Drum, que se publicó en 2005, dos años después de su muerte.

“Realmente merece ser recordado más por su papel como activista político en el movimiento de derechos civiles de Estados Unidos, antes incluso de que fuera un movimiento”.

Orgullo por la cultura africana

Como estudiante de Morehouse, Olatunji se encontró con la ignorancia y los estereotipos sobre África y se esforzó por educar a sus compañeros sobre la música y las tradiciones culturales del continente.

Comenzó a tocar música africana en reuniones sociales de la universidad y dio demostraciones de tambores en iglesias blancas y negras en Atlanta.

Babatunde Olatunji se mudó a los Estados Unidos en 1950 para estudiar y se casó con Ammiebelle Bush en 1957.
Babatunde Olatunji se mudó a los Estados Unidos en 1950 para estudiar y se casó con Ammiebelle Bush en 1957.

“Baba provocó un profundo sentimiento de orgullo entre los afroamericanos al promover enérgicamente las imágenes de la cultura africana, que de una manera sutil pero significativa, ayudó a poner en movimiento las corrientes del movimiento temprano por los derechos civiles”, dice Atkinson.

En un momento de segregación racial sancionada por el estado en los EE. UU., Olatunji rápidamente se volvió muy consciente del racismo y comenzó a organizar a los estudiantes para desafiar las llamadas leyes “Jim Crow” en el sur.

En 1952, tres años antes de que Rosa Parks ayudara a iniciar el boicot de autobuses de Montgomery en Alabama, Olatunji organizó sus propias protestas en los autobuses públicos del sur.

En una ocasión, él y un grupo de estudiantes subieron a un autobús racialmente segregado en Atlanta vistiendo ropas tradicionales africanas y se les permitió sentarse donde quisieran porque no estaban identificados como afroamericanos, que tenían que sentarse en la parte de atrás.

Cuadro de cotización. Iyafin Ammiebelle Olatunji:
Cuadro de cotización. Iyafin Ammiebelle Olatunji: “Se veía a sí mismo como un panafricanista que siempre se esforzaba por unificar africanos y afroamericanos”

Al día siguiente, subieron al mismo autobús con su ropa occidental y se negaron a sentarse en la parte de atrás cuando el conductor del autobús les ordenó que lo hicieran. Olatunji y sus amigos continuaron desafiando la segregación de esta manera a pesar de la amenaza de prisión.

“Comenzamos la protesta en silencio”, recordó más tarde sobre el incidente. “Fuimos parte integral de la lucha por la libertad a principios de la década de 1950”.

Conociendo a Martin Luther King y Malcolm X

La viuda de Olatunji, Iyafin Ammiebelle Olatunji, de 89 años, dijo a la BBC que fue llamado para “aliviar las tensiones en varias comunidades”, como durante las secuelas en 1965 de los disturbios mortales en el barrio predominantemente negro de Watts en Los Ángeles. .

“Se veía a sí mismo como un panafricanista que siempre se esforzó por unificar a africanos y afroamericanos”, dijo.

Babatunde Olatunji asistiendo a un evento en Harlem con Malcolm X para conmemorar la independencia de Nigeria del Reino Unido el 1 de octubre de 1960
Babatunde Olatunji asistiendo a un evento en Harlem con Malcolm X para conmemorar la independencia de Nigeria del Reino Unido el 1 de octubre de 1960

Olatunji se convirtió en presidente del cuerpo estudiantil de Morehouse, lo que lo llevó a conocer a muchos líderes tempranos de derechos civiles en la década de 1950, incluidos Martin Luther King Jr y Malcolm X.

Su participación en el movimiento de derechos civiles de Estados Unidos se inspiró fuertemente en la ola de movimientos de resistencia anticolonialistas que se extendieron por África durante las décadas de 1950 y 1960, de la que formó parte.

En 1958, viajó a Accra para asistir a la Conferencia de Todos los Pueblos Africanos organizada por el líder independentista de Ghana, Kwame Nkrumah.

La conferencia reunió a las principales figuras de la independencia y delegados de 28 países y colonias africanas para diseñar una estrategia de oposición a la colonización europea.

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También asistieron influyentes afroamericanos como Claude Barnett, fundador de Associated Negro Press con sede en Chicago y Alphaeus Hunton, entonces secretario del Consejo de Asuntos Africanos.

El profesor Louis Chude-Sokei, director de estudios afroamericanos de la Universidad de Boston, dice que hubo un intercambio intelectual y social entre africanos y afroamericanos, algunos de los cuales se inspiraron en estados africanos recién independizados como Ghana y Nigeria.

“Dado el contexto compartido de raza y lucha racial, para cuando llegamos al movimiento de derechos civiles, no es extraño que los afroamericanos y africanos estén interactuando culturalmente en torno a cuestiones de libertad y liberación”, dijo a la BBC.

Colonización y segregación

En 1957, Martin Luther King Jr. fue invitado a las primeras celebraciones del día de la independencia de Ghana y conoció a Nkrumah. La reunión tuvo un profundo efecto en King, quien se inspiró en la lucha anticolonial de Ghana.

“Ghana tiene algo que decirnos”, dijo King en su primer sermón al regresar a los Estados Unidos desde Ghana. “Nos dice … que el opresor nunca da voluntariamente la libertad a los oprimidos. Tienes que trabajar por ello”.

Babatunde Olatunji estaba cerca de Martin Luther King (izq.) Y Malcolm X (der.), La pareja que se muestra aquí en su única reunión en 1964.
Babatunde Olatunji estaba cerca de Martin Luther King (izq.) Y Malcolm X (der.), La pareja que se muestra aquí en su única reunión en 1964.

En la Conferencia de Liderazgo Negro Estadounidense de 1962, King hizo una comparación más directa entre el colonialismo en África y la segregación estadounidense, diciendo que los dos eran “casi sinónimos … porque su fin común es la explotación económica, la dominación política y la degradación de la personalidad humana”.

Mientras tanto, el homólogo de King, Malcolm X, abrazó el levantamiento anticolonial del movimiento Mau Mau en Kenia, y creía que adoptar algunas de sus tácticas podría ayudar a erradicar el Ku Klux Klan en los EE. UU..

Sus hijas dicen que Olatunji, quien influyó en muchos músicos de jazz, tenía una ética de trabajo increíble.
Sus hijas dicen que Olatunji, quien influyó en muchos músicos de jazz, tenía una ética de trabajo increíble.

También se reunió con varios líderes africanos para discutir la lucha por los derechos civiles de los afroamericanos y recibió apoyo en particular del presidente fundador de Tanzania, Julius Nyerere. En 1964, Nyerere ayudó a Malcolm X a convencer a los líderes africanos de que aprobaran una resolución en la cumbre de la Organización de la Unidad Africana (OUA). instando a los Estados Unidos a eliminar la discriminación racial.

Malcolm X también interactuó con africanos en los Estados Unidos, donde conoció a Olatunji, que tocaba el tambor en manifestaciones de derechos civiles a pedido suyo.

“Tenía una estrecha relación con Martin Luther King y Malcom X”, dice Atkinson.

“Baba era un puente entre los dos enfoques de la época: el de King no era violento y el de Malcolm no tanto a veces”.

Intensidad y pasión

Olatunji ofreció varias presentaciones para la NAACP y la Conferencia de Liderazgo Cristiano del Sur de King. En 1960, apareció en el álbum de jazz de derechos civiles We Insist! junto al dramaturgo Oscar Brown Jr y Max Roach.

Cuadro de cotización. Opal Tometi:
Cuadro de cotización. Opal Tometi: “Hemos recogido el testigo de una generación anterior y seguimos corriendo la carrera que comenzaron”.

La intensidad de las actuaciones de mi padre, durante el cual exuberante su pasión por su arte, su mensaje y sus fans siempre me sorprendieron “, dijo a la BBC uno de sus cuatro hijos, Folasade.

“Tenía una excelente ética de trabajo que inculcó en sus hijos y las personas que lo rodeaban”, dijo.

Su hija mayor, Modupe, añadió: “Su ética de trabajo fue todavía evidente hasta el final de su vida”.

Su padre murió en 2003 un día antes de cumplir 76 años. Su legado de música y activismo continúa inspirando a las generaciones sucesivas, particularmente a los africanos contemporáneos en América que se basan en su ejemplo de tender un puente entre el continente y su diáspora.

“Hemos recogido el testigo de una generación anterior y seguimos corriendo la carrera que comenzaron”, dice Tometi de BLM.

El biógrafo de Olatunji agrega: “Este es un momento perfecto para que la gente conozca a Baba. Estas manifestaciones por la justicia son un levantamiento tan nuevo y mayor de lo que él formó hace 60 años”.

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