El cambio de imagen de Reliance se vigila cuidadosamente

Lo que nadie debería perder en un taxi, su teléfono y billetera, es lo que el hombre más rico de la India quiere controlar. Y Mukesh Ambani tiene la intención de hacerlo en un mercado de más de mil millones de consumidores.

El inicio de los servicios digitales del magnate de la industria petrolera y petroquímica requiere que domine el uso de dispositivos móviles, mientras que su cadena minorista, la más grande de India, necesita el máximo control sobre las bolsas de dinero de los clientes. A través de la niebla de la pandemia, el buque insignia del multimillonario Reliance Industries Ltd. muestra vislumbres de esta estrategia de doble vía.

Aunque acrecentado por una ganancia única al vender el 49% de su negocio minorista de combustible a BP Plc, el ingreso neto de $ 1.8 mil millones en el trimestre de junio superó todas las estimaciones de los analistas. Y esto cuando el comercio minorista obtuvo solo $ 145 millones en ganancias antes de intereses, impuestos, depreciación y amortización, una caída del 47% respecto al año pasado. Un gran salto en los servicios digitales ayudó a Reliance a amortiguar el golpe Covid-19, que ha afectado a sus petroquímicos y al refinado de vacas en efectivo realmente duro.

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Las perspectivas para la energía y los materiales son sombrías incluso a largo plazo. Sin embargo, el bamboleo en el comercio minorista nacional de la India es temporal, como resultado del repentino bloqueo del gobierno en marzo. Lo importante es que, juntas, las dos áreas de crecimiento de la digital y la venta minorista generaron ganancias superiores a $ 1 mil millones el último trimestre, un cambio radical respecto al año anterior, cuando las empresas de productos básicos más antiguas eclipsaron las ganancias de las nuevas unidades centradas en el consumidor de dos a uno .

Esta nueva versión de Reliance se verá intensamente tanto en Silicon Valley como en Wall Street. Una ola de recaudación de fondos de $ 20 mil millones de inversores y gigantes tecnológicos, como Facebook Inc. y Alphabet Inc., ha establecido a Jio Platforms Ltd. de Ambani como el juego de servicios digitales más ambicioso que emerge de la India.

Desde entretenimiento, educación y atención médica hasta 5G para automóviles sin conductor, Jio espera recaudar pequeñas sumas de aproximadamente 400 millones de suscriptores de su servicio inalámbrico principal. Un teléfono Android asequible, con un sistema operativo creado por Alphabet’s Google, será la herramienta para llegar al fondo de bajos ingresos de la pirámide de clientes de la India. Si el negocio digital puede mantener su crecimiento de ventas de más del 30% con márgenes de Ebitda de más del 40%, una oferta pública inicial de Jio en los EE. UU. Con una valoración de más de $ 100 mil millones está al alcance. Eso es aproximadamente dos quintos más de lo que los analistas creen que actualmente vale.

El comercio dentro de Jio, realizado quizás a través del motor de pago WhatsApp de Facebook, será incidental a la forma en que los clientes pasan sus seis horas en línea. Para dominar las compras más deliberadas, Ambani deberá desconectarse. Ahí es donde serían útiles sus 29 millones de pies cuadrados de espacio comercial, y una red virtual que conecta tiendas de vecindarios independientes con hogares. Una quinta parte de los ingresos de Reliance Retail proviene de alimentos y comestibles, que son de bajo margen pero pegajosos, lo que garantiza una pisada.

También es una categoría con altas barreras de entrada, porque los alimentos frescos requieren una cadena de suministro intrincada de granja a tienda en un país donde el transporte y el almacenamiento son desafíos permanentes.

En la reunión general anual de este mes, Ambani prometió inducir a “socios e inversores globales” en el comercio minorista durante los próximos trimestres, insinuando una repetición de la fiesta de recaudación de fondos en Jio.

El mayor atractivo del imperio Reliance para los inversores mundiales es su alineación con las prioridades políticas del primer ministro Narendra Modi. Modi necesita urgentemente una historia de éxito para reparar parte del daño económico causado por la pandemia, pero no hay muchos balances del sector privado con el peso suficiente para expresar su retórica de autosuficiencia, que tiene el objetivo de reducir las importaciones. de productos de fabricación china. La mayoría de los otros grupos empresariales indios, incluido el hermano menor de Ambani, Anil, se están hundiendo en un apalancamiento insostenible. Sin embargo, la dependencia se ha reducido después de un atracón de gasto de $ 100 mil millones durante siete años, y ha reducido su deuda neta a cero.

Con la ruptura de la relación entre Estados Unidos y China, Occidente necesita una prueba de concepto de India como una oportunidad de inversión alternativa. No en cinco años cuando el impacto de Covid se ha desvanecido, sino hoy. Eso es lo que promete proporcionar Ambani al extender su dominio sobre el teléfono y la billetera.

(Andy Mukherjee es columnista de Bloomberg Opinion que cubre empresas industriales y servicios financieros. Anteriormente fue columnista de Reuters Breakingviews. También trabajó para Straits Times, ET NOW y Bloomberg News).

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