El joven Pakistán parece evitar lo peor de la pandemia

Personas que usan mascarillas ven una película en el cine después de que el gobierno levantara la mayoría de las restricciones de coronavirus restantes en el país, en Peshawar, Pakistán, el 10 de agosto de 2020.

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Los cinéfilos ven una película en Peshawar después de que Pakistán levantara su bloqueo

Con un sistema de salud débil, una gran población y muchas familias más pobres que viven en condiciones de vida hacinadas, Pakistán parecía estar en peligro desde el principio de un costo catastrófico por el coronavirus.

El peligro pareció aumentar en junio, cuando los médicos de las principales ciudades informaron que sus hospitales estaban abrumados de pacientes. Las unidades de cuidados intensivos de los hospitales más grandes se llenaron y las familias se vieron obligadas a trasladar a sus familiares en busca de una cama.

Pero solo unas semanas después, las admisiones hospitalarias parecieron caer drásticamente.

Muchos médicos se mostraron inicialmente escépticos y se preguntaron si las teorías de la conspiración sobre pacientes “envenenados” por los médicos habían provocado un aumento de las familias que se “autotrataban” en el hogar. Pero la disminución se ha mantenido.

Ahora, la vida en Pakistán está volviendo en gran parte a la normalidad y se están levantando los últimos vestigios de las restricciones parciales de bloqueo. Los restaurantes han reabierto. Solo las escuelas y universidades, junto con los salones matrimoniales, permanecerán cerrados hasta el próximo mes.

Con alrededor de 6.000 muertes por coronavirus en una población de aproximadamente 230 millones de personas, Pakistán parece haber tenido mejores resultados que la mayoría de los países occidentales. El Reino Unido, por ejemplo, ha registrado más de 41.000 muertes en una población de alrededor de 67 millones. Las ciudades de la vecina India, como Delhi y Mumbai, parecen haber sido las más afectadas.

Y el aparente éxito de Pakistán parece producirse a pesar de la repetida oposición del primer ministro Imran Khan a las medidas de cierre, que advirtió que conducirían a la “hambruna” en el país.

La pregunta es, ¿se puede confiar en los datos de Pakistán?

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Título de los mediosLa lucha de Pakistán contra el Covid-19: un video diario

Las pruebas han sido relativamente bajas y, de hecho, las cifras están disminuyendo. Ciertamente, hay muchos más casos de coronavirus que los aproximadamente 290,000 registrados oficialmente, pero la caída registrada en las infecciones se fundamenta en el hecho de que la proporción de pruebas que resultan positivas también ha disminuido, al igual que las admisiones hospitalarias.

Los datos obtenidos por la BBC de funcionarios de las dos ciudades más grandes del país, Karachi y Lahore, muestran que hubo un aumento significativo en los entierros de cementerios en junio que no se puede explicar solo por las muertes por coronavirus.

Por ejemplo, en el cementerio de Miani Sahib, el más grande de Lahore, en junio de 2020 hubo 1.176 entierros este junio, en comparación con 696 en junio del año pasado.

Solo 48 de los entierros de este junio fueron de pacientes con coronavirus registrados oficialmente. Es probable que el aumento sea una combinación de muertes por coronavirus no detectadas y pacientes que padecen otras enfermedades que no reciben tratamiento ya que los hospitales estaban bajo tanta presión.

De manera similar, en Karachi, junio de 2020 vio significativamente más entierros que en cualquier otro momento durante los últimos dos años.

Sin embargo, en ambas ciudades las cifras de entierros parecen estar volviendo a ritmos más normales. Incluso si se supone que algunas de las “muertes en exceso” son el resultado del coronavirus, según los estándares internacionales, la tasa de mortalidad en Pakistán parece ser relativamente baja, aunque no tan baja como sugieren los datos oficiales.

Para el destacado epidemiólogo paquistaní, el Dr. Rana Jawad Asghar, la principal razón de esto es la población joven de Pakistán. La edad promedio en Pakistán es de 22 años, en comparación con los 41 en el Reino Unido. La gran mayoría de las muertes a nivel mundial por coronavirus han sido de pacientes ancianos.

El Dr. Asghar le dijo a la BBC que menos del 4% de la población de Pakistán tiene 65 años o más, mientras que en los países más desarrollados la proporción ronda el 20-25%. “Es por eso que no hemos visto tantas muertes en Pakistán”, dijo.

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Un hombre lleva una máscara en una barbería en Karachi, Pakistán

Otro factor, dijo el Dr. Asghar, fue que los círculos sociales en los países del mundo en desarrollo son más pequeños que Occidente.

“Una vez que un virus ha salido de esos círculos sociales que se entremezclan, básicamente desaparece”, dijo.

Hasta el momento, las teorías de que los climas más cálidos, o la exposición previa a otras enfermedades, han contribuido a que el coronavirus sea menos mortal siguen sin probarse.

En Pakistán, la disminución de los casos de coronavirus comenzó casi al mismo tiempo que el gobierno comenzó a implementar bloqueos “inteligentes” o específicos, en áreas donde se habían producido brotes localizados. Pero los residentes informaron que estos encierros no fueron particularmente estrictos, ni el cumplimiento de los mismos.

El Dr. Mishal Khan, epidemiólogo social de la Escuela de Higiene y Medicina Tropical de Londres, le dijo a la BBC que había signos de “mayor conciencia” en la sociedad paquistaní, pero agregó que “no es probable que ese sea el panorama completo”.

Si bien las diferencias en la demografía de la población y los patrones de comportamiento social podrían explicar por qué a Pakistán le ha ido mejor que a Occidente, está menos claro por qué la situación no ha sido más similar a la del otro lado de la frontera en India. Allí, aunque el número de muertes por millón en todo el país es comparable a la tasa de Pakistán, los hospitales se han visto sometidos a una presión aún mayor y los casos siguen aumentando.

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Menos del 4% de la población de Pakistán tiene más de 65 años

Una teoría es que hay ciudades más grandes y densamente pobladas en India. El profesor K Srinath Reddy, de la Fundación de Salud Pública de la India, señaló que las infecciones se habían estabilizado tanto en Mumbai como en Delhi, pero estaban aumentando en otras partes del país. El Dr. Asghar advirtió que era demasiado pronto para hacer comparaciones completas, dadas las preocupaciones sobre los datos de mortalidad.

En Pakistán, todavía existen los peligros de un nuevo aumento de casos. Según un estudio en la ciudad más afectada del país, Karachi, realizado en julio por la compañía farmacéutica Getz Pharma, se estima que alrededor del 17,5% de la población ha estado expuesta al coronavirus. Eso significa que franjas significativas aún podrían contraerlo.

Con un gran número de turistas nacionales que abandonan las principales ciudades de Pakistán y se dirigen a las zonas rurales, tras el levantamiento de las restricciones, existe una preocupación particular de que el virus se propague a áreas menos desarrolladas, donde hay incluso menos atención médica y vigilancia.

El Dr. Asghar le dijo a la BBC que los sistemas de seguimiento debían mejorarse para detectar nuevos picos en los casos. El hecho de que Pakistán lo haya hecho hasta ahora mejor de lo que se temía “no significa que estemos fuera de peligro”, dijo.

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