La deuda de China arruina el ‘puente hacia la prosperidad’ de Maldivas

Puente del aeropuerto en Malé, construido con inversión china

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Antes del puente la gente tenía que viajar a la capital en barco.

Durante años, Aminat Waheeda condujo su taxi por los estrechos carriles y carreteras congestionadas de la capital de Maldivas en busca de pasajeros. Las tarifas más lucrativas, las llegadas al aeropuerto, estaban fuera de su alcance.

El aeropuerto que sirve a Malé está en una isla diferente y se necesitaba una lancha rápida para interponerse entre los dos.

En 2018, todo eso cambió, al igual que la vida de la Sra. Waheeda. Y la madre soltera de dos adolescentes tiene que agradecerle a China.

Un puente de cuatro carriles de 2,1 km (1,3 millas) construido con $ 200 millones (£ 148 millones) de Beijing significa que los taxistas de Malé ahora pueden recoger pasajeros desde la entrada del aeropuerto.

“Después de que se construyó el puente, el transporte se volvió fácil para todos”, dice. “[It] ha ayudado a los taxistas como yo a ganar más dinero “.

De hecho, sus ingresos se duplicaron.

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Amina Waheeda y otros taxistas solían no poder recoger las tarifas en el aeropuerto.

El puente, el primero construido entre las islas del archipiélago de las Maldivas, también ha provocado un auge de nuevos desarrollos inmobiliarios y comerciales en la isla de Hulumale, donde se encuentra el aeropuerto, lo que alivia la congestión en la capital para sus 140.000 residentes.

Los proyectos de infraestructura chinos en países en desarrollo han sido criticados, pero el puente Sinamale, o el Puente de la Amistad China-Maldivas como también se le conoce, podría considerarse un verdadero éxito.

Sin embargo, el actual gobierno de Maldivas no lo ve de esa manera. Está alarmado por la cantidad de dinero que esta pequeña nación dependiente del turismo le debe ahora a China.

El puente fue uno de los varios proyectos importantes construidos bajo Abdullah Yameen, un presidente pro-China elegido en 2013. Quería reactivar la economía y pidió prestados cientos de millones de dólares a China para hacerlo.

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El presidente chino, Xi Jinping (izquierda), fotografiado con el ex presidente de Maldivas, Abdulla Yameen

En ese momento, el presidente chino, Xi Jinping, se estaba embarcando en su gran “Iniciativa de la Franja y la Ruta” para construir conexiones por carretera, ferrocarril y mar entre China y el resto de Asia, y mucho más allá.

El mandato de Yameen también estuvo marcado por acusaciones de abusos contra los derechos humanos, que él niega. Muchos políticos de la oposición, incluido el ex presidente Mohamed Nasheed, fueron encarcelados.

Pero en septiembre de 2018, semanas después de la apertura del puente, Yameen sufrió una sorpresiva derrota electoral ante sus rivales, el Partido Democrático de Maldivas, con Ibrahim Solih del MDP como presidente.

El cambio de guardia también permitió a Nasheed regresar y volver a entrar en la política.

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El dinero chino ha traído un boom en nuevos desarrollos inmobiliarios y comerciales en Hulumale

El nuevo gobierno pronto comenzó a investigar las finanzas de la nación. Lo que encontraron los sorprendió.

“Los [Chinese debt] El proyecto de ley fue de $ 3.100 millones “, me dijo Nasheed, ahora presidente del parlamento. La cifra incluía préstamos de gobierno a gobierno, dinero otorgado a empresas estatales y préstamos del sector privado garantizados por el gobierno de Maldivas.

Le preocupa que su país caiga en una trampa de deuda.

“¿Pueden estos activos producir suficientes ingresos para pagar la deuda? El plan de negocios de ninguno de estos proyectos tiene ninguna indicación que sugiera que podrá pagar el préstamo”.

Argumenta que el costo de los proyectos fue inflado y la deuda en papel es mucho mayor que el dinero realmente recibido, que según él fue de solo $ 1.100 millones, aunque no ha publicado documentos para respaldar sus sumas.

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A Mohamed Nasheed le preocupa que el país haya prestado demasiado dinero

Ex funcionarios de Maldivas y representantes chinos señalan su falta de contabilidad detallada. Ponen la cifra que Male le debe a China entre 1.100 y 1.400 millones de dólares, lo que sigue siendo una suma enorme para las islas.

El PIB de Maldivas es de alrededor de 4.900 millones de dólares y, si nos atenemos a las cifras de Nasheed, la deuda es más de la mitad de la producción económica anual del país. Si los ingresos del gobierno caen, puede tener dificultades para pagar el préstamo para 2022-23.

Si Maldivas incumple, a Nasheed le preocupa que su país pueda enfrentar el mismo destino que la cercana Sri Lanka: debe miles de millones de dólares a China después de pedir prestado para reconstruir después de años de guerra civil.

Entre los proyectos, el gobierno de Sri Lanka gastó casi $ 1.5 mil millones en la construcción de un puerto en Hambantota. Pero en unos pocos años el puerto demostró ser económicamente inviable y Colombo no cumplió con su compromiso de préstamo.

Después de la reestructuración de la deuda, una empresa estatal china adquirió una participación del 70% en el puerto en un contrato de arrendamiento de 99 años en 2017. Además, Sri Lanka también acordó ceder 15.000 acres alrededor del puerto a China para construir una zona económica.

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El puerto de Hambantota en Sri Lanka fue financiado con dinero chino

Para China, el puerto es un activo estratégico valioso con vistas a una de las rutas marítimas más transitadas del Océano Índico. El puerto también se encuentra a unos cientos de kilómetros de la costa sur del rival de China, India.

El año pasado, Secretario de Estado de EE. UU. Mike Pompeo golpeó a China por lo que describió como “acuerdos de infraestructura corruptos a cambio de influencia política” y el uso de “diplomacia de trampa de deuda alimentada por sobornos”.

Beijing rechazó sus comentarios como “irresponsables”.

En una rara entrevista de la BBC, el embajador chino en Malé, Zhang Lizhong, también desestimó las acusaciones de que Maldivas se enfrentaba a una trampa de deuda como “una ficción”.

“China nunca impone requisitos adicionales a la parte de Maldivas ni a ningún otro país en desarrollo que no quieran aceptar o en contra de su voluntad”.

Zhang dice que la cifra de Nasheed de $ 3 mil millones de deuda es “muy exagerada”.

Las Maldivas son famosas como un destino turístico perfecto, pero el archipiélago también está estratégicamente ubicado, con islas repartidas por el norte del Océano Índico. Decenas de miles de petroleros y barcos atraviesan la ruta.

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La economía de Maldivas depende en gran medida de la industria del turismo

India y China han estado compitiendo por influencia en la región durante años.

Algunos argumentan que algunos de los proyectos de infraestructura de alto precio, como la expansión del aeropuerto construido con préstamos chinos durante el tiempo de Yameen en el poder, han ayudado a impulsar la llegada de turistas a Maldivas. Señalan que fue difícil conseguir el dinero para los proyectos de otros actores internacionales.

“Creo que en ese momento no había otra opción”, dice Ali Hashim, gobernador de la Autoridad Monetaria de Maldivas, el banco central de las islas que regula su sector financiero.

Señala “otros países de la región así como lejanos [countries] eran bastante reacios a prestarle al gobierno porque las instituciones que controlaban todo el proceso se estaban comprometiendo lentamente “.

Los proyectos han impulsado las llegadas de turistas al país: el año pasado alcanzaron un récord de 1,7 millones, ganando más de $ 2 mil millones.

Una de las principales razones del crecimiento del turismo es que los sucesivos gobiernos de Maldivas han alentado las inversiones en nuevas islas.

Se relajaron las reglas sobre inversiones extranjeras para construir más complejos turísticos y hoteles. Cientos de millones de dólares llegaron de inversores indios, tailandeses y chinos.

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Zhang Lizhong dice que las afirmaciones de una “trampa de la deuda” no tienen fundamento

Nasheed dice que está preocupado por las inversiones chinas en varias islas donde se están construyendo complejos turísticos y hoteles que tienen socios tanto de Maldivas como de China.

“Es muy fácil ver que estos socios de Maldivas no tienen la financiación necesaria para poder ser socios en una empresa de este tipo. Por lo tanto, los socios chinos la comprarían en muy poco tiempo. Veo que las islas se les irán muy bien rápidamente “, dice Nasheed.

Pero el embajador Zhang rechaza esto, argumentando que las inversiones son puramente comerciales.

“Es posible que el Sr. Presidente no obtenga la información correcta”, dice. “No establecemos ninguna condición previa para los préstamos. No sucede ni sucederá”.

El Congreso Nacional del Pueblo del ex presidente Abdullah Yameen también es mordaz con las acusaciones de Nasheed, calificándolas de “infundadas alarmas”.

“No se les entregó una sola isla a los chinos”, dice el vicepresidente del partido, Mohammad Hussain Shareef.

A fines del año pasado, Yameen fue sentenciado a cinco años de prisión por cargos de lavado de dinero. Su partido lo describió como una vendetta política.

Los temores por la deuda no se limitan a Maldivas. Otros países de Asia también han estado revisando megaproyectos financiados por la Iniciativa de la Franja y la Ruta de China.

El año pasado, después de un cambio de gobierno, Malasia renegoció un proyecto ferroviario financiado por China, reduciendo el costo en un tercio a $ 11 mil millones.

En 2018, Myanmar revisó un proyecto portuario de aguas profundas de miles de millones de dólares financiado por China y lo redujo a tres cuartas partes del costo original, por temor a que el préstamo no fuera reembolsable.

Maldivas no es Malasia ni Myanmar y su poder de negociación es limitado.

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Título de los medios¿Qué es One Belt, One Road de China?

Depende en gran medida del turismo, que se ha visto muy afectado por el brote de coronavirus. Las llegadas de turistas extranjeros se redujeron un 55% a finales de junio. Las estimaciones sugieren que el país podría perder más de 700 millones de dólares, más de un tercio de sus ingresos por turismo, este año si la pandemia persiste.

Funcionarios en Malé dicen que Beijing acordó suspender parcialmente los pagos de la deuda debido a la pandemia.

Pero aun así es un territorio financiero desconocido para las Maldivas, que debe esperar que sus préstamos no hayan hipotecado su futuro.

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