La oportunidad de Nigeria de devolver los Bronces de Benin

Cabeza de un oba de un santuario ancestral. La cabeza tiene un cuello de coral alto y una gorra de cuentas con racimos de coral en la colección del Museo Británico.
Cabeza de un oba de un santuario ancestral. La cabeza tiene un cuello de coral alto y una gorra de cuentas con racimos de coral en la colección del Museo Británico.

Con los museos europeos a la defensiva tras las protestas de Black Lives Matter, los políticos nigerianos tienen la oportunidad de moldear el destino de los famosos Bronces de Benin, escribe Barnaby Phillips, un experto en el tema.

Un debate que se ha calentado durante años ha llegado a su punto de ebullición. Muchos en África, y en otros lugares, dicen que ha llegado el momento de devolver los tesoros culturales saqueados durante el colonialismo.

Los bronces de Benin, miles de esculturas y tallas de bronce, bronce y marfil, se han convertido en símbolos de injusticia muy cargados. Son originarios de lo que hoy es el estado de Edo, en el sur de Nigeria.

Robados por soldados y marineros británicos en 1897, la mayoría se encuentran en museos occidentales y colecciones privadas.

El Museo Británico, que tiene unos 950 bronces de Benin, ha sido objeto de críticas especiales por su negativa a devolverlos, pero es solo uno de los muchos museos que luchan por justificar la legitimidad de su colección.

Los reyes de Edo, los obas, hicieron campaña en vano durante décadas para que se devolvieran los bronces de Benin.

Pero pocos en Occidente se tomaron en serio las demandas africanas de restitución. Los curadores occidentales argumentaron que África carecía de los recursos para cuidar sus tesoros, pero también que los museos occidentales no tenían la obligación moral de reparar ningún daño infligido durante décadas de colonialismo.

Eso ahora ha cambiado, y detrás de escena, las cosas se han movido.

Placas intrincadamente talladas decoraban las paredes del Palacio Real del Reino de Benin
Placas intrincadamente talladas decoraban las paredes del Palacio Real del Reino de Benin

Desde 2017, el Grupo de Diálogo de Benin, que reúne al actual oba, el gobernador del estado de Edo, el gobierno nigeriano y los museos de Alemania, los Países Bajos, Suecia y el Reino Unido (incluido el Museo Británico), ha estado trabajando en un plan de compromiso para algunos Bronces de Benin para regresar a Nigeria.

Han acordado que la ciudad de Benin, la capital del estado de Edo, albergará un nuevo Museo Real de Benin.

Los museos europeos se turnarán para prestar (aunque algunos pueden donar) algunos cientos de bronces de Benin.

El efecto, dice el Palacio de Oba, será una “colección permanente en rotación” en la ciudad de Benin.

Por fin, el pueblo Edo se reunirá con una parte importante de su patrimonio cultural.

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El gobernador Godwin Obaseki ha sido fundamental en las negociaciones.

Contrató al arquitecto anglo-ghanés, Sir David Adjaye, diseñador del aclamado Museo Nacional de Historia y Cultura Afroamericana en Washington DC.

El perfil y la visión de Sir David – él quiere que el nuevo museo sea “la joya en el ruedo” de una revitalización cultural más amplia de la ciudad de Benin – ha impresionado a los curadores europeos.

Phillip Iheanacho, un viejo amigo de Obaseki y Sir David, está a cargo de la recaudación de fondos.

Él también ha cortejado a los europeos.

Parece que las estrellas se han alineado. Un gobernador nigeriano comprometido ha atraído a un arquitecto famoso y un recaudador de fondos creíble, y los europeos están a bordo.

Ambos lados del museo

Todo lo cual plantea la pregunta; ¿Qué sucede si Obaseki, que busca otro mandato de cuatro años en las elecciones estatales del 19 de septiembre, pierde ante su principal rival, el pastor Osagie Ize-Iyamu?

“Si Godwin no es reelegido, sería muy difícil continuar con un proyecto como este”, me dijo Phillip Iheanacho. Y con el Sr. Obaseki y el Sr. Iheanacho desaparecidos, es difícil imaginar a Sir David dando vueltas.

Por supuesto, ninguno de los museos europeos presumiría saber quién sería el mejor gobernador del estado de Edo, y mucho menos decirle a la gente por quién votar.

Pero, en privado, les preocupa la perspectiva de reiniciar las negociaciones con un gobernador diferente.

El director de un museo del Grupo de Diálogo de Benin me dijo: “Ha sido un proyecto de Obaseki, ha sido un gran socio. Si se trata de otra persona, es preocupante, podríamos perder impulso”.

Un mapa que muestra Nigeria y la ciudad de Benin
Un mapa que muestra Nigeria y la ciudad de Benin

Otro curador clave dijo: “Este proyecto requiere dinero, capacidad y reunirlo es complejo. Si el gobernador cambia, todo se ralentizará enormemente”.

Le pregunté al oponente del Sr. Obaseki, el pastor Ize-Iyamu, qué pasaría con el Museo Real si se convirtiera en gobernador.

Dijo que el museo era un “desarrollo bienvenido”.

“Tenemos la intención de asociarnos con la OBA para establecer un museo apropiado que exhibirá la rica herencia cultural de nuestra gente”.

Oba Ewuare II (C) está comprometido con el museo sin importar quién sea el gobernador
Oba Ewuare II (C) está comprometido con el museo sin importar quién sea el gobernador

Es cierto que incluso antes de la pandemia de Covid-19, el proyecto del Museo Real estaba retrasado.

Y quienquiera que sea gobernador, el Oba, Ewuare II, tataranieto del rey depuesto por los británicos, seguirá comprometido con él y con el principio de que los Bronces de Benin deben volver a casa.

Pero también es cierto que las ciudades de Nigeria están plagadas de elefantes blancos, proyectos de prestigio iniciados por un político titular que no atrajeron el interés suficiente de su sucesor.

El Centro JK Randle en Lagos es un proyecto cultural enorme y retrasado que fue la pasión de un gobernador anterior.

El Museo Británico acordó prestarle varios artículos. Pero su futuro está en juego; oficialmente abierto a mediados de 2021, me dijeron que el proyecto ahora parece precario.

Artefactos ‘ahora una vergüenza’

Entonces, ¿qué dice todo esto sobre la causa de la restitución?

Hay muchos, en Nigeria y más allá, que ven esto como una cuestión de principios.

Tarjeta de cotización. Barnaby Phillips:
Tarjeta de cotización. Barnaby Phillips: “Un museo en la ciudad de Benin, lleno de magníficos bronces de Benin regresados ​​de Europa, sería uno de los momentos más importantes de la historia cultural africana desde la independencia”

Los Bronces de Benin fueron robados. Es ofensivo, dicen, condicionar su devolución a la construcción de un museo oa las maquinaciones de la política nigeriana, así como es ofensivo hablar de préstamos, no de devoluciones permanentes.

Pero hay otra forma de verlo.

Los museos europeos, creo, están desesperados por defenderse de las críticas fulminantes de los últimos años.

Necesitan el Museo Real para tener éxito.

Un negociador nigeriano me dijo que algunos europeos dentro del Grupo de Diálogo de Benin sienten que sus Bronces de Benin “se han convertido en una vergüenza”.

“Francamente, si Obaseki instalara un cobertizo en la parte trasera de su casa, se los entregarían. Solo para deshacerse de ellos”.

En otras palabras, la dinámica del poder ha cambiado.

La inauguración de un museo en la ciudad de Benin, lleno de magníficos bronces de Benin devueltos de Europa, sería uno de los momentos más significativos de la historia cultural africana desde la independencia.

Tentadoramente, está a poca distancia. Pero son las acciones de los políticos nigerianos las que determinarán si sucede.

Y eso, en sí mismo, refleja cómo ha cambiado el mundo.

Barnaby Phillips es un ex corresponsal de BBC Nigeria. Su libro Loot; Gran Bretaña y los bronces de Benin se publicarán a principios de 2021

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