La universidad de Bangladesh convierte a las trabajadoras de la confección en líderes

Hace cinco años, Sadeka Begum trabajaba turnos de 12 horas en una fábrica de ropa como la principal fuente de ingresos para su familia en Bangladesh.

Hoy, la joven de 23 años es una de las primeras graduadas de un programa universitario especial que tiene como objetivo inspirar a las trabajadoras a convertirse en líderes e impulsar los derechos de las mujeres en todas las industrias.

Begum ahora realiza una pasantía para el Fondo de las Naciones Unidas para la Infancia (UNICEF) y espera usar su título de economía para lanzar un proyecto para mejorar la vida de los niños de los trabajadores textiles de Bangladesh al abordar la falta de escolarización y cuidado de niños.

“Soy un ejemplo de cómo la educación puede cambiar a una persona”, dijo Begum, uno de los cuatro ex trabajadores de la confección que se graduó del curso Pathways for Promise en la Universidad Asiática para Mujeres (AUW), con sede en la ciudad portuaria del sudeste de Chittagong.

“Los trabajadores de la confección son la razón por la cual la economía de Bangladesh está funcionando bien”, agregó. “Sus hijos merecen algo mejor”.

Aproximadamente 470 mujeres desfavorecidas, incluidas las recolectoras de té y las refugiadas, se han inscrito en el programa de estudios gratuitos desde que comenzó en 2016, y reciben un estipendio mensual mientras estudian.

Docenas de ex trabajadores textiles son parte de la cohorte y la vicecanciller de la AUW, Nirmala Rao, dijo que la universidad participó en la creación de pasantías para abordar la “escasez de mujeres de mediana y alta gerencia” en la industria de la confección de Bangladesh.

Mientras que hasta el 80 por ciento de los trabajadores de la confección son mujeres en puestos en su mayoría junior, como costureras, la mayoría de los puestos de alta gerencia son ocupados por hombres, según datos de la ONU.

Rubana Huq, quien encabeza la asociación comercial más grande de la nación para fabricantes de prendas de vestir y también participó en el diseño del curso académico, dijo que ver a las graduadas asumir puestos gerenciales en el sector inspiraría a otras mujeres a soñar en grande.

“Tienen una exposición diferente y sus perspectivas son muy frescas”, dijo Huq a la Fundación Thomson Reuters. “Podrán contribuir a la forma en que vemos el empoderamiento femenino”.

Derechos de los trabajadores en riesgo

Bangladesh es el segundo mayor proveedor de ropa del mundo para los países occidentales después de China, y depende de la industria de la confección para más del 80 por ciento de las exportaciones y cuatro millones de empleos.

Pero el sector se ha visto sacudido en los últimos años, primero por el colapso de Rana Plaza en 2013 en las afueras de Dhaka que mató a 1.136 trabajadores, luego por la nueva pandemia de coronavirus.

El desastre de 2013 provocó esfuerzos para mejorar los derechos y las condiciones laborales, pero el brote de coronavirus provocó el despido de miles de trabajadores de la confección en los últimos meses, ya que las marcas de moda occidentales cancelaron pedidos debido al cierre de tiendas globales.

A medida que los trabajadores presionan por salarios vencidos y los desempleados buscan encontrar trabajo, los graduados de AUW quieren ayudar a estabilizar el sector e impulsar el cambio al ascender en las filas de la gerencia.

“Quiero ver a todos con el mismo ojo, no importa en qué categoría trabaje alguien”, dijo el ex empacador de fábrica Yesmin Akther. “Quiero que la gente se comporte bien con los trabajadores”.

Un informe reciente del comité del Senado de los Estados Unidos encontró que Bangladesh estaba retrocediendo en los derechos de los trabajadores de la confección. Los líderes sindicales se enfrentaron a la intimidación, lo que obstaculizó su capacidad para investigar las denuncias de amenazas y abusos, principalmente de las trabajadoras, según el informe.

Los propietarios de las fábricas descartaron los hallazgos del informe como inexactos, mientras que los investigadores locales dijeron que el abuso verbal de los trabajadores era más frecuente en las fábricas y subcontratistas más pequeños.

Estudiantes de toda Asia, Medio Oriente

La universidad, financiada por donantes como la Fundación IKEA y la Fundación Bill y Melinda Gates, tiene estudiantes de toda Asia y Medio Oriente que buscan títulos en temas como salud pública, filosofía y política.

Los estudiantes del sector de la confección reciben un pago completo, por un valor de aproximadamente $ 100 al mes, de sus empleadores mientras estudian.

Esto resulta vital ya que sus familias dependen de los ingresos, según la AUW, que dijo que había persuadido a varios propietarios de fábricas para que respaldaran la iniciativa y permitieran a algunas de sus trabajadoras más brillantes abandonar el lugar de trabajo durante cinco años.

Los ex trabajadores textiles, que tuvieron que aprobar un examen de ingreso riguroso para obtener un lugar en sus cursos, dijeron que adaptarse a la vida académica era un desafío y mejorar su inglés.

Soy un ejemplo de cómo la educación puede cambiar a una persona.

Sadeka Begum, trabajadora de la confección

Una de las graduadas dijo que solía “mirar fijamente a la gente” al principio porque su inglés no era lo suficientemente bueno, mientras que otra recordaba haber practicado el idioma frente al espejo.

Dipali Khatun, quien se graduará en diciembre, dijo que su ambición era trabajar para una organización benéfica o regresar al sector de la confección en un papel de recursos humanos en el que ella podría marcar la diferencia.

“Yo … me aseguraría de que no haya mal comportamiento contra ningún trabajador de la confección”, dijo.

Kalpona Akter, fundadora del Centro para la Solidaridad de los Trabajadores de Bangladesh, dijo que esperaba que todos los graduados de trabajadores de la confección regresaran al sector en lugar de buscar otras oportunidades.

“Si las 100 niñas que estudian ingresan a 100 fábricas, eso puede traer cambios porque han visto lo difícil que es la vida de los trabajadores”, dijo Akter. “Si se unen a otras industrias, tendrán poder, pero eso no ayudará a nuestra situación”.

Yesmin Akther es uno de esos graduados que quiere retribuir.

“Mi fábrica me pagó durante los últimos cuatro años y me apoyó para que pudiera estudiar”, dijo el joven de 23 años. “Dada la oportunidad, me gustaría hacer algo bueno a cambio”.

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