Las carreteras dan alarma en la histórica Ciudad de los Muertos de El Cairo

EL CAIRO (AP) – Durante siglos, sultanes y príncipes, santos y eruditos, élites y plebeyos han sido enterrados en dos cementerios en expansión en la capital de Egipto, creando una ciudad histórica única de los muertos. Ahora, en su campaña para remodelar El Cairo, el gobierno está conduciendo autopistas a través de los cementerios, dando la alarma a los conservacionistas.

En el Cementerio del Norte la semana pasada, las excavadoras demolieron paredes de tumbas, ampliando el camino para una nueva autopista. Las tumbas son de principios del siglo XX, incluidos elaborados mausoleos de conocidos escritores y políticos. La ornamentada tumba abovedada de 500 años de antigüedad de un sultán se eleva en el camino de la construcción y, aunque no ha sido tocada, probablemente estará rodeada a ambos lados por la carretera de varios carriles.

En el antiguo Cementerio del Sur, varios cientos de tumbas han sido borradas y se ha construido rápidamente un puente elevado elevado. A su sombra se encuentra el santuario de la mezquita de uno de los primeros clérigos islámicos prominentes de Egipto, el Imam Leith, de los años 700.

Mientras las excavadoras trabajaban, las familias se apresuraron a mover los cuerpos de sus seres queridos. Otros se enfrentaron a la pérdida de sus hogares: aunque conocidos como la Ciudad de los Muertos, los cementerios también son comunidades vibrantes, con personas que viven en los patios amurallados que rodean cada tumba.

La gobernación de El Cairo y el Consejo Supremo de Antigüedades subrayaron que ningún monumento registrado resultó dañado en la construcción.

“Es imposible permitir que se demuelen las antigüedades”, dijo el jefe del consejo, Mostafa al-Waziri, en la televisión egipcia. Dijo que las tumbas afectadas son de las décadas de 1920 y 1940, pertenecientes a individuos que serán compensados.

Pero los expertos en antigüedades dijeron que esa es una visión demasiado limitada. Entre las tumbas destrozadas hay muchas que, aunque no están en la lista limitada de monumentos registrados, tienen valor histórico o arquitectónico. Más importante aún, las autopistas destruyen un tejido urbano que ha sobrevivido en gran parte intacto durante siglos. Los cementerios están incluidos en una zona histórica reconocida como Patrimonio de la Humanidad por la UNESCO.

“Va en contra de la identidad de la ubicación misma. Ellos (los cementerios) han sido una parte integral de la historia de El Cairo desde su inicio “, dijo May al-Ibrashy, un arquitecto de conservación que preside el Colectivo de Medio Ambiente Construido Mugawara y ha trabajado extensamente en el Cementerio del Sur.

El gobierno ha llevado a cabo una furiosa campaña de construcción de puentes y carreteras en El Cairo y en todo el país. Las autoridades dicen que es vital aliviar el tráfico que ahoga la ciudad de unos 20 millones y conectar mejor las regiones, presentando los proyectos como parte de una visión nacionalista de un nuevo Egipto.

Esa visión es sólidamente suburbana. Los puentes y carreteras conectan principalmente los suburbios alrededor de El Cairo, en gran parte compuestos por comunidades cerradas de clase alta, así como una nueva capital que se está construyendo más lejos en el desierto.

Los críticos dicen que la construcción a veces no tiene en cuenta los barrios de El Cairo por los que pasa. En algunos casos, los jardines y la vegetación han sido derribados por puentes. Se construyó un paso elevado casi del ancho exacto de la calle por la que corre, y los residentes pueden literalmente salir de sus ventanas del piso superior hacia la autopista.

La construcción en los cementerios, dicen los expertos en antigüedades, es un duro golpe para los esfuerzos por preservar lo que es único sobre el Cairo histórico: no solo monumentos que abarcan desde el cristianismo de la era romana, a través de varias dinastías musulmanas hasta la era moderna temprana, sino también su cohesión a través de la siglos.

Los dos cementerios se extienden hacia el norte y el sur fuera de la Ciudad Vieja de El Cairo, cada uno de al menos 3 kilómetros (2 millas) de largo. El Cementerio del Norte comenzó a ser utilizado por nobles y gobernantes en el sultanato mameluco de Egipto en los años 1300 y 1400. El sur, conocido como al-Qarafa, es aún más antiguo, se usa desde los años 700, poco después de la conquista musulmana de Egipto.

Hasta ahora, ambos han permanecido intactos por la construcción de carreteras importantes. Los grandes complejos mortuorios mamelucos crean un horizonte de cúpulas y minaretes sobre un paisaje densamente lleno de tumbas y tumbas de muchas épocas.

“Es una ciudad de los muertos, pero es una herencia viva. Esta continuidad es muy valiosa ”, dijo Dina Bakhoum, una historiadora del arte especializada en conservación y gestión del patrimonio. “Este tejido urbano permaneció en su lugar durante mucho tiempo”, al igual que su uso y función: “todavía tienes el ajetreo sobre el que lees” en los textos medievales.

A lo largo de la historia, la gente ha vivido en los cementerios, y hasta el día de hoy la gente viene regularmente a sentarse a las tumbas de sus seres queridos. Los sultanes llevaron a cabo suntuosas procesiones a través del Cementerio del Norte. Durante los brotes de peste, la población de El Cairo se congregó allí para orar pidiendo ayuda a Dios.

En el siglo XIV, el gobernante del imperio maliense Mansa Musa y su séquito vivieron en el Cementerio del Sur durante una escala en el camino a La Meca, regalando cantidades tan fabulosas de oro que la moneda de Egipto se hundió. Los textos mamelucos hablan de nobles que recorren el cementerio por la noche y tienen visiones de hombres santos o poetas que hablan y luego desaparecen. Las guías medievales describen itinerarios para que los peregrinos recorran las tumbas de los queridos clérigos y santos musulmanes.

Es un testimonio de la integridad de los cementerios que, siete u ocho siglos después, al-Ibrashy podría reconstruir los itinerarios de esas guías en su investigación doctoral. Las tumbas se han reconstruido o reemplazado a través de las eras, pero se han adherido en gran medida a los mismos caminos, a veces conservando los nombres originales, a veces perdiéndolos con el tiempo.

“Lo que pasa con el cementerio es que hay muchas gemas ocultas que nadie conoce”, dijo al-Ibrashy. “Encuentras lápidas del período otomano. Encuentras un santuario que parece moderno pero que en realidad es un sitio mencionado en las guías antiguas ”.

En el Cementerio del Norte, los nuevos “Firdos”, o Paradise, Expressway, atravesarán su borde norte.

“He vivido aquí durante 41 años, me casé con mi esposo aquí”, dijo una mujer de unos 60 años en el mausoleo de un primer ministro de principios del siglo XX.

El mausoleo estaba intacto, pero las excavadoras nivelaron la pared de su complejo y las habitaciones que eran su hogar. La familia de su difunto esposo eran los guardianes de la tumba, y él nació y creció allí. Está enterrado junto a los propietarios del sitio en el jardín del mausoleo, a la sombra de mangos y olivos.

“Tenemos una larga conexión con este lugar. No respetan a los vivos ni a los muertos “, dijo, hablando bajo condición de anonimato por temor a represalias.

En el Cementerio del Sur, conocido como al-Qarafa, el nuevo paso elevado atraviesa una franja de casi 1 milla que una vez estuvo llena de tumbas. Debajo del lapso, el santuario del Imam Leith, un erudito religioso que murió alrededor de 791, no está dañado, pero ahora está prácticamente oculto.

Visible a unos cientos de metros de distancia se encuentra la imponente cúpula del Mausoleo del Imam Shafii, una de las figuras religiosas más queridas de Egipto, del siglo IX. Se dice que Shafii rindió homenaje en la tumba de Leith, y esta parte del cementerio lleva el nombre de los dos hombres santos: el Qarafa de los Dos Imanes. Ahora el puente, que pronto tronará con el tráfico, los separa.

Los expertos en antigüedades dijeron que incluso si los monumentos registrados no sufrieron daños, el área se encuentra dentro de los límites del Cairo histórico establecido por la ley egipcia que brinda protección.

Bakhoum dijo que algunas autoridades de antigüedades en los últimos años han comenzado a adoptar una visión más integral para preservar el carácter más amplio de las áreas históricas, no solo los monumentos individuales. El problema es que varias agencias gubernamentales tienen interés y dicen lo que sucede en El Cairo, la responsabilidad se dispersa y las decisiones se toman sin discusión.

Lo que se necesita, dijo, es una mayor consulta entre todas las partes interesadas para encontrar alternativas que permitan el desarrollo mientras se preserva la historia.

“Creo que el verdadero problema que tenemos aquí es realmente cómo definimos qué es patrimonio, qué es valioso y para quién”.

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