Las escuelas cerradas de Hong Kong corren el riesgo de perder una generación

(Opinión de Bloomberg) – Mantener a los escolares en casa nuevamente este otoño tendrá un alto precio para las familias y las economías de todo el mundo. En Hong Kong, las autoridades pueden estar subestimando el costo.

La decisión del gobierno de comenzar el nuevo año académico en línea después de un resurgimiento de casos de Covid-19 ha generado poca discusión pública. Eso es una sorpresa, dado que los más pobres sufrirán desproporcionadamente por otro cierre prolongado, en lo que ya es la mayoría de las sociedades más desiguales de la Tierra. Uno de cada cuatro niños en Hong Kong vive en la pobreza y la mayoría de las familias poseen pocos libros.

La precaución es apropiada cuando se trata de un virus que a menudo es silencioso, especialmente en una ciudad densamente poblada. Sin embargo, aunque Hong Kong se apresuró a cerrar escuelas y bibliotecas, sus centros comerciales y cafés están llenos de vida.

La economía de 370.000 millones de dólares, golpeada por meses de manifestaciones el año pasado, luego una pandemia de coronavirus y una amplia legislación de seguridad nacional, sufrirá esta prudencia reflexiva. También lo harán todos los rincones de la sociedad de Hong Kong. Las familias ricas y los expatriados se moverán más rápido hacia las salidas. Los menos ricos, en una ciudad sin una red de seguridad social real, enfrentan la perspectiva de una generación perdida de niños abandonados en apartamentos diminutos, con privacidad, tecnología y apoyo de los padres insuficientes.

Esta no es una demanda generalizada para que las aulas abran en septiembre. La cautela de Hong Kong, incluso después de las fallas de cuarentena que provocaron el último brote, ha ayudado a contener las infecciones. Los cierres de escuelas en otros lugares se han asociado con una caída en los casos. Sin embargo, la carga que ya soportan los más desfavorecidos de Hong Kong, con una población bajo tensión mental y económica incluso antes de la crisis de salud, sugiere que es urgente sopesar los daños más amplios.

El debate en torno a cuándo reanudar la docencia presencial es internacional. En un momento de abril, la Organización de las Naciones Unidas para la Educación, la Ciencia y la Cultura, más conocida como Unesco, estimó que 1.500 millones de niños estaban fuera del aula. Hay pocas respuestas fáciles para los responsables políticos. Israel volvió a la normalidad demasiado rápido en mayo; Visto desde Asia, las imágenes de los pasillos escolares abarrotados y sin máscaras en los EE. UU. son aterradoras.

El coeficiente de Gini de Hong Kong, una medida de la desigualdad de ingresos que varía de 0 a 1, siendo 0 la igualdad perfecta, se situó en 0,54 en 2016, la brecha más amplia en casi medio siglo. Después de tener en cuenta los beneficios fiscales y sociales, la cifra desciende a 0,47, aún considerablemente peor que las economías desarrolladas, incluido EE. UU. La investigación muestra a nivel mundial que el aprendizaje en movimiento en línea amplía ese abismo.

Los primeros resultados de un estudio importante en la Universidad de Hong Kong tuvieron buenas noticias el mes pasado: cuestionados después de los primeros cierres por coronavirus, los maestros dijeron que los estudiantes en general podían completar el plan de estudios requerido, y ni el personal docente ni los padres vieron mucho tiempo -efectos negativos a plazo. Sin embargo, profundice y los hallazgos muestran que los estudiantes lucharon para dominar conceptos complejos, mientras que se observó que el aprendizaje en línea sostenido agravaba las desventajas. Solo el 55% de los estudiantes de la escuela primaria tenía acceso exclusivo a un dispositivo de pantalla grande, lo que significa que casi la mitad compartía o no tenía acceso alguno. Para los estudiantes de secundaria, casi uno de cada cuatro estaba compartiendo.

El gobierno ha tratado de mitigar eso, con apoyo financiero para las escuelas y los estudiantes, y fondos disponibles para ayudar a los niños desfavorecidos a obtener la tecnología adecuada y el acceso a Internet. La Oficina de Educación dice que HK $ 73 millones ($ 9,4 millones) se desembolsaron en el último año académico, a través de las escuelas, solo para ayudar con dispositivos y accesorios. Eso es una ayuda, aunque con la participación de 281 escuelas, el promedio no es gigantesco. La evidencia anecdótica de mi barrio de clase trabajadora de Shek Kip Mei sugiere que, en una ciudad acostumbrada a valerse por sí misma, la información no siempre se ha filtrado. La tecnología también es solo una solución parcial: necesaria, pero no suficiente, especialmente para los que aprenden temprano. Los educadores de la escuela primaria en particular dijeron que les costaba interactuar con los estudiantes; los más débiles, sin apoyo, se desvincularon. A las minorías étnicas les va peor.

Marcado por el SARS, Hong Kong actuó con una rapidez loable para cerrar escuelas en enero. Eso no significa que sea correcto seguir luchando con las mismas armas durante los próximos 12 meses o más. Cuanto más dure la pandemia, más evidentes serán los costos. La Academia Estadounidense de Pediatría ha abogado por comenzar con el objetivo de que los niños regresen a la escuela, dado el impacto de quedarse en casa en su desarrollo social y emocional. Eso es antes de considerar el impacto en los ingresos futuros, el mayor riesgo de que los estudiantes mayores abandonen la escuela y el efecto sobre las mujeres más pobres, que ya luchan por unirse a la fuerza laboral en Hong Kong. El director interino de Oxfam para su programa de Hong Kong, Macao y Taiwán, Wong Shek Hung, dijo que la pérdida de puestos de trabajo en un lugar donde no es fácil calificar para el apoyo estatal también ha dejado a las familias reduciendo los alimentos, sin almuerzos escolares gratuitos para regresar. en.

Una ventaja que tiene la antigua colonia es que las escuelas se han abierto de forma segura aquí antes. Los estudiantes regresaron desde finales de mayo, después de cuatro meses en casa. Mis hijos, y miles de personas más, se mantuvieron a salvo con el distanciamiento social, el lavado de manos y medidas simples como almorzar en casa. Con su último brote bajo control, Hong Kong ciertamente puede permitirse reabrir las aulas antes que los bares, gimnasios y spas. También puede mejorar los esfuerzos de prueba.

Después de que maestros y estudiantes fueron objeto de controversia durante las protestas de 2019, con uno de cada cinco de los arrestados después de las manifestaciones del año pasado menores de 18 años, la decisión de mantener las escuelas cerradas también podría parecer políticamente conveniente. De hecho, el enfoque directo de Hong Kong probablemente tenga más que ver con la rigidez burocrática. La flexibilidad es difícil, pero necesaria. Una pandemia de larga duración, una economía maltrecha y una generación traumatizada lo exigen.

Esta columna no refleja necesariamente la opinión del consejo editorial o de Bloomberg LP y sus propietarios.

Clara Ferreira Marques es columnista de Opinión de Bloomberg que cubre materias primas y temas ambientales, sociales y de gobernanza. Anteriormente, fue editora asociada de Reuters Breakingviews y editora y corresponsal de Reuters en Singapur, India, Reino Unido, Italia y Rusia.

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