Obituario de George Bizos: Recordando al amable pero feroz abogado de Mandela

Su voz suave, bigote plateado y comportamiento amable le dieron a George Bizos, el abogado que defendió a Nelson Mandela y que murió a los 92 años, la apariencia de un médico rural retirado.

Y, de hecho, en persona, fue muy cortés y deferente. Sin aires y gracias, y sin un retiro fácil, para un hombre que fácilmente podría haber disfrutado de su reputación ganada con tanto esfuerzo como una figura fundamental en la larga lucha de Sudáfrica contra el apartheid.

Pero para la mayoría de los incondicionales de la lucha de su generación, una vida de servicio significaba precisamente eso: una vida.

Y George Bizos se mantuvo activo y franco en su décima década.

El aire de tranquila cortesía que lo acompañó hasta el final no fue falso.

George Bizos y Nelson Mandela, que se conocieron como estudiantes de derecho, siguieron siendo amigos cercanos.
George Bizos y Nelson Mandela, que se conocieron como estudiantes de derecho, siguieron siendo amigos cercanos.

Pero enmascara una devoción feroz e intransigente por la justicia y los derechos humanos, y la creencia de que la ley es un arma que, utilizada correctamente, tiene al menos tanto poder como las armas y los discursos.

Lo conocí muchas veces en las últimas dos décadas de su vida, para entrevistarlo sobre las elecciones robadas en Zimbabue, su simple máxima de que una elección no tiene sentido a menos que ambas partes acepten el resultado, se quedó conmigo, sobre su papel mediador en la difícil familia. batallas sobre la voluntad de Mandela y sobre su determinación de luchar por la justicia para las familias de los asesinados por la policía en los asesinatos de Marikana en 2012.

Instintos de abogado

Pero es un viaje que hice con él hace una década, para volver a visitar su primer bufete de abogados, en el centro de Johannesburgo, que me viene a la mente ahora. Recuerdo haber seguido a Bizos mientras cruzaba lentamente Fox Street, hacia un café de aspecto destartalado.

Sonrisas de reconocimiento siguieron su estela mientras se movía entre la multitud a la hora del almuerzo.

Chancellor House, que se muestra aquí en 2004, fue el hogar en la década de 1950 del bufete de abogados dirigido por Nelson Mandela y Oliver Tambo.
Chancellor House, que se muestra aquí en 2004, fue el hogar en la década de 1950 del bufete de abogados dirigido por Nelson Mandela y Oliver Tambo.

El chino detrás de la caja se quejaba de los problemas en la zona.

“Hay un edificio abandonado en la siguiente cuadra. Chancellor House. Está lleno de criminales”, dijo.

La espalda arrugada de Bizos se enderezó. Los instintos de abogado lo alertaron.

“Esa casa”, explicó pacientemente, “está ocupada por decenas de ocupantes ilegales que no tienen otro alojamiento.

“No deberían ser categorizados casualmente como criminales”.

Habían pasado unos buenos 50 años desde que Bizos había comprado por primera vez el almuerzo en este café.

Él y su amigo Nelson Mandela solían venir al menos una vez a la semana para tomar un par de pasteles y llevarlos a la oficina de Mandela a la vuelta de la esquina.

Como hombre blanco, nacido en Grecia, Bizos podría haber comido en el café.

Pero en aquellos días se prohibía a los negros sentarse aquí.

Al salir ese día, dos hombres vestidos de obrero detuvieron a Bizos y le preguntaron si podían estrecharle la mano.

‘Un montón de recuerdos’

Una cuadra por Fox Street, frente al tribunal de magistrados, estaba el edificio de tres pisos en ruinas del que se quejaba el chino.

Tarjeta de cotización. Dick Macomary:
Tarjeta de cotización. Dick Macomary:

Las paredes estaban ennegrecidas por el fuego. Media docena de jóvenes estaban fuera. Había un fuerte olor a marihuana y basura.

“Muchos recuerdos”, dijo Bizos, sonriendo a la multitud y luego subiendo lentamente la escalera negra como la boca del canciller, hasta el rellano empapado de agua en el primer piso.

En el otro extremo, se abrió una puerta improvisada en lo que alguna vez fue la oficina de Mandela, el primer bufete de abogados negros en Sudáfrica, un lugar que solía estar asediado por clientes.

En ese momento estaba ocupado por un electricista desempleado de 38 años, Dick Macomary, y su creciente familia. Había un colchón en el suelo. Ollas y sartenes. Algo de ropa secándose junto a las ventanas tapiadas.

“Lo siento”, dijo el Sr. Macomary, limpiando algunos periódicos viejos. “Es un lugar especial. Simplemente no tengo el poder para hacerlo más agradable”.

Bizos miró a su alrededor en la penumbra.

“Si trajéramos al señor Mandela aquí ahora, le rompería el corazón”, dijo.

Mandela describió a Bizos, fotografiado aquí en 1966, como
Mandela describió a Bizos, retratado aquí en 1966, como “un hombre que combinó una naturaleza comprensiva con una mente incisiva”.

Bizos señaló un rincón del dormitorio del señor Macomary.

“Queremos poner computadoras aquí y una biblioteca allá”, dijo.

El plan era convertir Chancellor House en un centro de recursos legales para jóvenes abogados negros.

“No es un mausoleo, sino algo vivo. Algo para honrar al Sr. Mandela. Espero que eso suceda en mi vida, y en la suya”, dijo Bizos.

El señor Macomary asintió con entusiasmo.

‘Odio las generalizaciones’

Pero hubo retrasos. Se suponía que el ayuntamiento ofrecería alojamiento alternativo a las aproximadamente 60 personas que vivían en Chancellor House.

Pero las negociaciones legales se habían prolongado durante más de una década.

Tarjeta de cotización. George Bizos:
Tarjeta de cotización. George Bizos:

“Esto no es bueno para usted y no es bueno para el señor Mandela. El ayuntamiento tiene la reputación de llegar un poco tarde, por decir lo mínimo. Es casi un malestar. Nadie parece asumir la responsabilidad”, suspiró Bizos.

Le pregunté si el destino de Chancellor House decía algo sobre la Sudáfrica moderna: sus crecientes luchas contra la corrupción, la mala prestación de servicios y una economía estancada.

Pero me mató.

“Odio las generalizaciones”, dijo.

Y tenía razón, por supuesto. Chancellor House eventualmente sería renovado como él había esperado.

Una vida de servicio

  • Bizos llegó a Sudáfrica en 1941 a la edad de 13 años, huyendo de la Grecia ocupada por los nazis.

  • Se quedó sin educación por un tiempo después de llegar a Johannesburgo sin inglés

  • Más tarde se formó como abogado, completando un título en 1950.

  • Estudió en la Universidad de Witwatersrand en Johannesburgo, donde conoció a Nelson Mandela, un compañero de estudios de derecho.

  • Representó a algunos de los activistas políticos más conocidos del país durante los años del apartheid.

  • Parte del equipo que defendió a Mandela y a otros durante el juicio de Rivonia de 1964 cuando fueron acusados ​​de tratar de derrocar al gobierno del apartheid.

  • Se le atribuye haber agregado las palabras “si es necesario” al famoso discurso de Mandela en el juicio, en el que dijo que estaba preparado para morir.

  • Se convirtió en uno de los arquitectos de la nueva constitución de Sudáfrica después del fin del apartheid en 1994.

  • Representó a familias de activistas contra el apartheid que habían sido asesinados durante el apartheid en la Comisión de la Verdad y la Reconciliación

  • En 2004, el fallecido líder de la oposición de Zimbabwe, Morgan Tsvangirai, fue absuelto de los cargos de conspirar para asesinar al entonces presidente Robert Mugabe.

  • En uno de sus últimos juicios importantes, obtuvo pagos del gobierno para las familias de 34 trabajadores de la mina Marikana asesinados por la policía sudafricana en 2012.

Caminamos hacia el este por Fox Street hacia el distrito central de negocios.

“Mira esto”, dijo, señalando a Main Street. “Solía ​​ser un barrio pobre. Ahora es como un bulevar francés con cafés en las aceras”.

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Y era cierto: grandes porciones del centro de Johannesburgo estaban y siguen cambiando drásticamente.

Los negocios que fueron expulsados ​​por el crimen en la década de 1990 ahora están regresando.

Un grupo de abogados que estaban fuera del tribunal de magistrados se volvieron y sonrieron a Bizos mientras pasaba a la luz del sol.

“Soy optimista sobre Sudáfrica”, dijo.

“Pero hay que tener en cuenta que yo era optimista en los años 40, 50, 60 y así sucesivamente. Siempre he sido optimista”.

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