Phyllis Omido: la mujer que ganó $ 12 millones luchando contra los envenenadores de baterías de plomo

Miss Phylis Omido, activista ambiental de Kenia en Mombasa en 2018
Miss Phylis Omido, activista ambiental de Kenia en Mombasa en 2018

Después de una década de campaña, la activista ambiental de Kenia, Phyllis Omido, ganó un fallo judicial que otorgó $ 12 millones (£ 9,2 millones) a una comunidad envenenada por la contaminación con plomo de una fábrica cercana, como informa Basillioh Mutahi de la BBC.

Cuando, en 2009, la Sra. Omido explicó a su empleador que su negocio de reciclaje de baterías podría “terminar matando” a las personas que viven cerca de la planta, se le pidió que nunca volviera a hablar de ello.

Esta fue la primera de muchas veces que le dijeron que se callara, pero no hizo lo que le ordenaron.

A los 31 años, el graduado en gestión empresarial acababa de unirse a Kenya Metal Refineries, una empresa en la ciudad costera de Mombasa que reciclaba baterías de automóviles para extraer el plomo.

Vapores tóxicos

Le habían pedido que encargara una evaluación de impacto ambiental, pero cuando presentó el informe del experto, los directores de la compañía no actuaron de acuerdo con sus hallazgos.

El proceso de fusión de la batería emitió humos tóxicos y una descarga que se filtró en la comunidad vecina de Owino Uhuru, densamente poblada. Afectó tanto el aire como el agua, causando enfermedades que los residentes no podían entender.

También tuvo un impacto en los empleados.

Pero en ese momento en 2009, la Sra. Omido no sabía el alcance de los problemas, o el nivel de daño al medio ambiente.

La Sra. Omido quiere que se limpie la tierra alrededor de la planta para que los niños puedan jugar con seguridad.
La Sra. Omido quiere que se limpie la tierra alrededor de la planta para que los niños puedan jugar con seguridad.

Desde pequeña, siempre había amado la naturaleza y había querido estudiar algo relacionado con el medio ambiente en la universidad.

Pero sus guardianes en Mombasa, donde se mudó después de la muerte de su madre 15 años antes en el oeste de Kenia, la instaron a tomar un curso que le permitiera obtener un trabajo de oficina.

Una enfermedad misteriosa

El problema era que el trabajo de oficina que había tomado era con una compañía que no parecía importarle lo que amaba.

A pesar de las preocupaciones, la Sra. Omido continuó trabajando para la compañía y en 2010 su hijo de dos años cayó enfermo. Se sometió a tratamientos y pruebas, pero no mejoró y el problema no pudo ser identificado.

Las cosas se pusieron tan mal que fue ingresado en el hospital y fue entonces cuando un amigo sugirió que se hiciera una prueba de envenenamiento por plomo al niño.

Resultó que tenía niveles peligrosamente altos de plomo en la sangre.

Envenenamiento por plomo. [ The metal is toxic and can contaminate the soil causing health problems ],[ Blood and kidneys as well as other organs call all be affected ],[ Children are particularly vulnerable to the impact on the brain ],[ Battery recycling, e-waste and paint are among the biggest sources of poisoning ], Fuente: Fuente: OMS, Tierra Pura, Imagen: un tubo de ensayo con una prueba de plomo
Envenenamiento por plomo. [ The metal is toxic and can contaminate the soil causing health problems ],[ Blood and kidneys as well as other organs call all be affected ],[ Children are particularly vulnerable to the impact on the brain ],[ Battery recycling, e-waste and paint are among the biggest sources of poisoning ], Fuente: Fuente: OMS, Tierra Pura, Imagen: un tubo de ensayo con una prueba de plomo

El descubrimiento de que su hijo tenía envenenamiento por plomo, tal vez ingerido por la leche materna, la sorprendió.

La Sra. Omido estaba enojada. Renunció a su trabajo, mientras presionaba para que la compañía pagara el tratamiento de su hijo.

También le hicieron pruebas a otros tres niños de la comunidad. Sus temores fueron confirmados.

‘Lo estás inventando’

Con los resultados de las pruebas, la Sra. Omido comenzó a escribir a las agencias gubernamentales en busca de medidas para detener la contaminación.

La ignoraron, dice ella.

La Autoridad Nacional de Gestión Ambiental (Nema) “de hecho me respondió y dijo que lo que estaba diciendo era ficticio y que estaban listos para defenderlo en un tribunal de justicia”, dijo a la BBC.

Nema había sido en parte responsable de la licencia de la fábrica en primer lugar.

Ella quería demostrar que no era ficción, así que con el financiamiento de una organización ambiental, se organizó para realizar más pruebas de envenenamiento por plomo.

La Sra. Omido dirigió varias protestas públicas contra el envenenamiento en la comunidad.
La Sra. Omido dirigió varias protestas públicas contra el envenenamiento en la comunidad.

La Sra. Omido sintió que tenía la evidencia, pero su determinación de presentar su caso condujo a frecuentes encuentros con las autoridades.

“Simplemente lo tomé un día a la vez. Dependemos de la buena voluntad. Cuando me arrestaron, por ejemplo, ni siquiera tenía dinero para pagar la fianza. Y tenía 17 personas para rescatar”.

Fue detenida por una noche en 2012 y acusada de incitar a la violencia después de organizar una marcha en Mombasa.

Dos organizaciones benéficas legales, Front Line Defenders y East African Law Society, ayudaron con el dinero y la defensa. Los activistas fueron absueltos por falta de pruebas.

Golpeado

La Sra. Omido considera los años anteriores a 2014 como “un momento muy difícil” cuando casi se da por vencida.

A menudo estaba asustada por ser acosada por las autoridades. Un ataque de hombres armados no identificados a las afueras de su casa la aterrorizó tanto que se escondió durante meses.

“Solo sobreviví porque mi vecino llegó en ese momento. Las luces de su auto brillaron en el lugar donde me golpearon y cayeron al suelo, y mi hijo estaba gritando”, dice ella.

“Hubo tanta gente que creyó en mí y pagó un precio muy alto por eso” “, Fuente: Phyllis Omido, Descripción de la fuente: Activista ambiental, Imagen: Phyllis Omido

En un momento, los miembros de la familia de la Sra. Omido también estaban descontentos. Argumentaron que ella no estaba siendo justa con su hijo, quien la vio maltratada por las autoridades.

Pero la activista dice que se sintió en deuda con la comunidad porque “había muchas personas que creían en mí y pagaban un precio muy alto por eso”.

Ella recuerda un incidente “desgarrador” en 2011 cuando llegó la policía y disparó gases lacrimógenos después de una reunión comunitaria.

“Luego saquearon las casas de las personas con el pretexto de buscar sustancias ilegales”, dice ella.

“Estas son personas pobres que ganan tan poco. Ojalá me hubieran arrestado”.

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A pesar de los contratiempos, la Sra. Omido luchó durante más de 10 años para llevar el caso a los tribunales y tomar la decisión de seguir el camino de la comunidad.

Se supone que el premio de $ 12 millones será pagado conjuntamente por las agencias gubernamentales que se descubrió que fueron negligentes, así como por los directores de la compañía, que cerraron en 2014.

El juez también ordenó al gobierno que limpie a Owino Uhuru dentro de cuatro meses, diciendo que no actuar podría resultar en una multa.

La Sra. Omido dice que “el dinero ni siquiera puede compensar” por lo que ha pasado la comunidad de 3.000 personas. Sin embargo, los fondos se pueden usar para tratamiento y medicamentos.

Pero puede que este no sea el final del viaje, ya que ella no cree que el dinero llegue de inmediato, ya que el gobierno tiene un historial pobre de pago de indemnizaciones ordenadas por los tribunales.

Tiene hasta mediados de septiembre para pagar. Si falla, la Sra. Omido no se quedará callada.

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