Puntos en blanco en los mapas de China nos ayudaron a descubrir los campamentos de Xinjiang

Lea la Parte 1 de esta investigación aquí. Leer la parte 2 aquí.

Este proyecto fue apoyado por la Fondo de tecnología abierta, el Centro Pulitzer, y el Centro Eyebeam para el futuro del periodismo.

En el verano de 2018, cuando se hizo aún más difícil para los periodistas trabajar de manera efectiva en Xinjiang, una región del extremo occidental de China, comenzamos a ver cómo podríamos usar imágenes de satélite para investigar los campamentos donde los uigures y otras minorías musulmanas estaban siendo detenido. En el momento en que comenzamos, se creía que existían alrededor de 1.200 campamentos, mientras que solo se habían encontrado varias docenas. Queríamos intentar encontrar el resto.

Nuestro avance se produjo cuando notamos que había algún tipo de problema con la carga de mosaicos de imágenes satelitales en las cercanías de uno de los campamentos conocidos mientras se usaba la plataforma de mapas china Baidu Maps. Las imágenes de satélite eran antiguas, pero por lo demás estaban bien cuando se alejaban, pero en cierto punto, aparecían mosaicos grises claros sobre la ubicación del campamento. Desaparecieron a medida que aumentaba el zoom, mientras que las imágenes de satélite fueron reemplazadas por los mosaicos de referencia grises estándar, que mostraban características como los contornos de edificios y carreteras.

En ese momento, Baidu solo tenía imágenes satelitales a resolución media en la mayor parte de Xinjiang, que serían reemplazadas por sus mosaicos de mapas de referencia general cuando se acercara más. Eso no era lo que estaba sucediendo aquí: estos mosaicos de color gris claro en la ubicación del campamento eran de un color diferente al de los mosaicos del mapa de referencia y carecían de información dibujada, como carreteras. También sabíamos que no se trataba de una falla al cargar mosaicos o de información que faltaba en el mapa. Por lo general, cuando una plataforma de mapas no puede mostrar un mosaico, sirve un mosaico en blanco estándar, que tiene una marca de agua. Estos mosaicos en blanco también son de un color más oscuro que los mosaicos que habíamos visto sobre los campamentos.

Una vez que descubrimos que podíamos replicar el fenómeno de los mosaicos en blanco de manera confiable, comenzamos a buscar en otros campamentos cuyas ubicaciones ya eran conocidas por el público para ver si podíamos observar lo mismo sucediendo allí. Spoiler: Podríamos. De los seis campamentos que usamos en nuestro estudio de viabilidad, cinco tenían mosaicos en blanco en su ubicación en el nivel de zoom 18 en Baidu, apareciendo solo en este nivel de zoom y desapareciendo a medida que aumentaba el zoom. Uno de los seis campamentos no tenía los mosaicos en blanco: una persona que había visitado el sitio en 2019 dijo que había cerrado, lo que bien podría haberlo explicado. Sin embargo, más tarde descubrimos que los mosaicos en blanco no se usaban en el centro de las ciudades, solo hacia el borde de las ciudades y en áreas más rurales. (Baidu no respondió a las repetidas solicitudes de comentarios).

Habiendo establecido que probablemente podríamos encontrar campos de internamiento de esta manera, examinamos los mosaicos de satélite de Baidu para todo Xinjiang, incluidos los mosaicos de enmascaramiento en blanco, que formaban una capa separada en el mapa. Analizamos las ubicaciones enmascaradas comparándolas con imágenes actualizadas de Google Earth, Sentinel Hub de la Agencia Espacial Europea y Planet Labs.

En total, había 5 millones de azulejos enmascarados en Xinjiang. Parecían cubrir cualquier área de la más mínima importancia estratégica: bases militares y campos de entrenamiento, prisiones, centrales eléctricas, pero también minas y algunas instalaciones comerciales e industriales. Había demasiadas ubicaciones para que pudiéramos clasificarlas, por lo que las redujimos centrándonos en las áreas alrededor de ciudades y pueblos y carreteras principales.

Prisiones y campos de internamiento necesita estar cerca de la infraestructura – Para empezar, necesita obtener grandes cantidades de materiales de construcción y maquinaria pesada para construirlos. Las autoridades chinas también habrían necesitado buenas carreteras y ferrocarriles para llevar a miles de personas recién detenidas allí, como hicieron en los primeros meses de la campaña de internamiento masivo. Por lo tanto, analizar ubicaciones cercanas a la infraestructura principal fue una buena manera de enfocar nuestra búsqueda inicial. Esto nos dejó con alrededor de 50,000 ubicaciones para ver.

Comenzamos a clasificar sistemáticamente las ubicaciones de los mosaicos de máscara utilizando una herramienta web personalizada que creamos para respaldar nuestra investigación y ayudar a administrar los datos. De esta manera, analizamos toda la prefectura de Kashgar, el corazón de los uigures, que se encuentra en el sur de Xinjiang, así como partes de la prefectura vecina, Kizilsu. Después de observar 10,000 ubicaciones de baldosas de máscaras e identificar una serie de instalaciones con el sello distintivo de centros de detención, prisiones y campamentos, teníamos una buena idea de la variedad de diseños de estas instalaciones y también del tipo de ubicaciones en las que era probable que ser encontrado.

Rápidamente comenzamos a notar cuán grandes son muchos de estos lugares y cuán fuertemente titulizados parecen estar, en comparación con los campamentos conocidos anteriormente. En el diseño del sitio, la arquitectura y las características de seguridad, se parecen más a otras prisiones en China que a las escuelas y hospitales convertidos que formaron los primeros campamentos en Xinjiang. Los compuestos más nuevos también están diseñados para durar, de una manera que no lo eran las conversiones anteriores. Los muros perimetrales están hechos de hormigón grueso, por ejemplo, que lleva mucho más tiempo construir y quizás demoler más tarde, que la cerca de alambre de púas que caracteriza a los primeros campamentos.

En casi todos los condados, encontramos edificios con el sello distintivo de los centros de detención, además de nuevas instalaciones con las características de grandes campos de alta seguridad y / o prisiones. Por lo general, habría un centro de detención más antiguo en el medio de la ciudad, mientras que en las afueras habría un nuevo campamento y prisión, a menudo en áreas industriales desarrolladas recientemente. Donde todavía no habíamos encontrado estas instalaciones en un condado determinado, este patrón nos empujó a seguir buscando, especialmente en áreas donde no había imágenes de satélite recientes. Donde no había imágenes públicas de alta resolución, usamos imágenes de resolución media de Planet Labs y Sentinel para localizar sitios probables. Planet tuvo la amabilidad de darnos acceso a imágenes de alta resolución para estas ubicaciones y encargar a un satélite que capturara nuevas imágenes de algunas áreas que no se habían fotografiado en alta resolución desde 2006. En un condado, esto nos permitió ver que el centro de detención que había sido identificado previamente por otros investigadores había sido demolido y que se encontrara la nueva prisión a las afueras de la ciudad.

Requisitos penitenciarios: por qué se construyen las prisiones donde están

Hay una buena razón por la que estos lugares se desarrollan cerca de las ciudades. Existe un campamento ocasional en un lugar más remoto, como el extenso campo de internamiento en Dabancheng, pero incluso allí está al lado de una carretera principal, con una pequeña ciudad cercana. Tener la prisión o el campo cerca de una ciudad existente minimiza, en principio, la distancia a la que deben transportarse los detenidos (aunque también hay ejemplos de prisioneros y detenidos llevados a través de Xinjiang, de Kashgar a Korla, como en el dron vídeo que resurgió recientemente, según analistas). Es más fácil para las familias visitar a sus seres queridos que están bajo custodia. Estar cerca de una ciudad significa que es más fácil dotar de personal a una prisión o campo. Los guardias tienen familias, sus hijos necesitan ir a la escuela, sus parejas tienen trabajo, necesitan acceso a la atención médica, etc. Se necesitan trabajadores de la construcción para construir la prisión en primer lugar. También es útil para amenidades. Las cárceles y los campos necesitan electricidad, agua, líneas telefónicas. Es mucho más barato y más fácil conectarse a una red cercana existente que instalar nuevas tuberías y cables decenas de kilómetros hasta una ubicación más remota.

Finalmente, se necesita una gran parcela de terreno para una prisión, preferiblemente con espacio para expandirse en el futuro, y esto es lo que ofrecen los polígonos industriales recientemente desarrollados: parcelas grandes, con servicios, cerca de los pueblos y ciudades existentes. La construcción en polígonos industriales también coloca los campamentos cerca de las fábricas de trabajo forzoso. Si bien muchos campamentos tienen fábricas dentro de sus recintos, en varios casos que sabemos de detenidos se transporta en autobús a otras fábricas para trabajar.

Nuestra lista de sitios

En total, identificamos 428 ubicaciones en Xinjiang con el sello distintivo de las prisiones y los centros de detención. Muchos de estos lugares contienen de dos a tres centros de detención: un campo, un centro de detención administrativa previa al juicio o una prisión. Tenemos la intención de analizar estas ubicaciones más a fondo y hacer que nuestra base de datos sea más granular durante los próximos meses.

De estos lugares, creemos que 315 están en uso como parte del programa de internamiento actual: 268 nuevos campamentos o complejos penitenciarios, más 47 centros de detención administrativa previa al juicio que no se han ampliado en los últimos cuatro años. Tenemos testimonios de testigos que demuestran que estos centros de detención se han utilizado con frecuencia para detener a personas, que a menudo son trasladadas a otros campos, por lo que creemos que es importante incluirlas. Se excluyen de este 315 39 campamentos que creemos que probablemente estén cerrados y 11 que lo han cerrado; o han sido demolidos o tenemos testimonios de testigos de que ya no están en uso. Hay otras 14 ubicaciones identificadas por otros investigadores, pero donde nuestro equipo solo ha podido verificar la evidencia satelital, que en estos casos es débil. Estos 14 no están incluidos en nuestra lista.

También hemos localizado 63 cárceles que creemos pertenecen a programas anteriores a 2016. Por lo general, estas instalaciones se construyeron varios años, en algunos casos, varias décadas, antes del programa de internamiento actual y no se han ampliado significativamente desde 2016. También son diferentes en estilo de los centros de detención, conocidos en chino como “kanshousuo”, y también de los campamentos más nuevos. Estas instalaciones no forman parte de las 315 que creemos que están en uso como parte del programa de internamiento actual y se incluyen por separado en nuestra base de datos.

A muchos de los campamentos anteriores, que se convirtieron para otros usos, se les quitaron las cercas del patio, las torres de vigilancia y otras características de seguridad, a menudo a fines de 2018 o principios de 2019. En algunos casos, la eliminación de la mayoría de las barricadas, más el hecho de que hay a menudo, los automóviles estacionados en varios lugares de los complejos, sugiere que ya no son campamentos y están clasificados como probablemente cerrados en nuestra base de datos. La eliminación de las funciones de seguridad, en varios casos, coincidió con la apertura de una instalación más grande y de mayor seguridad que se estaba terminando cerca, lo que sugiere que los detenidos pueden haber sido trasladados a la ubicación más nueva.

Cuando las instalaciones se construyeron específicamente como campamentos y se han eliminado las cercas del patio, pero por lo demás no muestran ningún cambio de uso (como los automóviles en el complejo), creemos que es probable que sigan siendo campamentos, aunque con niveles más bajos de seguridad.

Expresiones de gratitud

Nuestro trabajo también se ha basado en el trabajo de otros, Shawn Zhang, Adrian Zenz, Bitter Winter, Gene Bunin, ETNAM, colaboradores de Open Street Map y el Manual de Laogai; hemos tratado de verificar todas las ubicaciones en estas bases de datos (e intentado para ubicar los campamentos en el caso del Manual de Laogai), los agregamos a nuestra base de datos donde sea relevante y los clasificamos. El trabajo del Instituto Australiano de Política Estratégica (ASPI), especialmente Nathan Ruser y su asesoramiento en una etapa inicial de este proyecto, también fue invaluable. También queremos destacar la contribución de los intérpretes que trabajaron con nosotros. Por razones de seguridad, no compartimos nombres u otros detalles identificativos, pero, no obstante, nos gustaría extender nuestro agradecimiento públicamente: ya sabe quién es.

Alison Killing realizó este informe con una subvención y asistencia adicional del Fondo de tecnología abierta.

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