¿Que sigue? Los incendios devastadores son el último desafío en Occidente

SALEM, Oregón (AP) – El camino de la devastación se extiende por miles de millas donde las llamas han consumido personas, hogares y automóviles, dejando un paisaje gris y árido.

Pero los incendios forestales masivos no han terminado de arrasar en Occidente, cubriendo los cielos con humo asfixiante o expulsando a los residentes de sus hogares.

Es un presagio ominoso del otoño para la región que fue la primera en ser duramente golpeada por el coronavirus y donde los gritos por justicia social han sonado especialmente fuertes este verano con protestas en Portland durante más de 100 días.

“¿Que sigue?” preguntó Danielle Oliver, quien tuvo que huir de su casa al sureste de Portland antes de las mortales llamas. “Están las protestas, la pandemia de coronavirus, ahora los incendios forestales. ¿Qué más puede salir mal? “

Ella es una de las decenas de miles de personas desplazadas por incendios forestales en los estados de Oregon, California y Washington. Muchos más viven con niveles de contaminación del aire en niveles históricos. El número de muertos en la región ha superado los 30 y podría aumentar drásticamente, y los funcionarios de Oregón dijeron que se están preparando para un posible “evento de víctimas masivas” si se encuentran más cuerpos entre las cenizas.

Entre las personas muertas se encontraba Millicent Catarancuic, que fue encontrada cerca de su automóvil en su casa de 5 acres en Berry Creek, California. En un momento, estaba lista para evacuar con sus perros y gatos en el automóvil. Pero luego cambió de opinión cuando los vientos parecieron calmarse y las llamas se mantuvieron alejadas.

Luego, el fuego cambió de dirección y entró en la propiedad demasiado rápido para que ella se fuera. Murió, junto con sus animales.

“Siento que, tal vez cuando pasaron, tenían un ejército de perros y gatos con ella para ayudarla”, dijo su hija, Holly Catarancuic.

George Coble perdió todo en las afueras de Mill City, Oregon: su negocio de construcción de cercas, cinco casas donde vivía su familia y una colección de autos antiguos, incluido un Mustang de 1967.

“Seguiremos trabajando y mantendremos la cabeza en alto y gracias a Dios que todos salieron”, dijo Coble.

En un pueblo cercano, Erik Tucker pasó el día cubierto de ceniza y manchado con carbón, acarreando cubos de agua a través de lo que quedaba de su vecindario para apagar los puntos calientes.

“No hay electricidad, escombros por todas partes, humo, no puedo respirar”, dijo, sus palabras escasamente en el aire espeso con cenizas.

Los paisajes carbonizados por el fuego parecían ciudades bombardeadas en Europa después de la Segunda Guerra Mundial, con edificios reducidos a escombros carbonizados amontonados sobre tierra ennegrecida. Las personas atrapadas en los incendios forestales murieron en un instante, abrumadas por las llamas o el humo mientras trataban desesperadamente de escapar.

California ha soportado la mayor parte del número de muertos hasta ahora, ya que más de dos docenas de grandes incendios activos han quemado miles de millas cuadradas. El presidente Donald Trump planea visitar el lunes para una reunión informativa.

Algunos de los peores incendios seguían ardiendo en el noreste de Washington y Oregon. Los gobernadores demócratas de los tres estados han dicho que los incendios son consecuencia del calentamiento global.

“Es absolutamente necesario actuar ahora para evitar un futuro definido por un aluvión interminable de tragedias como la que están sufriendo las familias estadounidenses en Occidente hoy”, dijo Joe Biden, el candidato presidencial del partido.

Las condiciones secas y ventosas que alimentaron las llamas probablemente fueron un evento único en una generación, dijo Greg Jones, profesor e investigador climatólogo de la Universidad de Linfield en McMinnville, Oregon. El mundo más cálido puede aumentar la probabilidad de eventos extremos y contribuir a su gravedad, dijo.

El sábado hubo buenas noticias: el mismo humo que pintó los cielos de California de naranja también ayudó a las cuadrillas a acorralar el incendio más letal del estado este año al bloquear el sol, reducir las temperaturas y aumentar la humedad.

El humo también creó condiciones más frescas en Oregon. Pero también se le culpó por crear el aire más sucio en al menos 35 años en algunos lugares, “literalmente fuera de serie”, dijo la portavoz de calidad ambiental del estado, Laura Gleim.

En Portland, el humo llenaba el aire con un olor metálico acre como monedas de un centavo. Era tan espeso que Ashley Kreitzer no podía ver la carretera cuando se dirigió al trabajo como conductora de un servicio de transporte.

“Ni siquiera podía ver cinco pies delante de mí”, dijo. “Me entró el pánico, ni siquiera sabía si quería salir”.

Las personas colocaban toallas debajo de las jambas de las puertas para evitar que entrara el humo o usaban máscaras N95 en sus propias casas.

Mientras tanto, hubo agitación política cuando el jefe de bomberos de Oregon fue expulsado mientras medio millón de residentes del estado estaban bajo advertencias de evacuación u órdenes de irse. Los detalles eran escasos sobre por qué lo pusieron en licencia y luego renunció en medio de un desastre casi sin precedentes.

Oliver, de 40 años, que huyó de su casa en el área de Portland, tiene un trastorno autoinmune. Estaba nerviosa por ir a un refugio por el coronavirus, pero su otra opción era dormir en un auto con su esposo, su hija de 15 años, dos perros y un gato.

Los controles de temperatura y el distanciamiento social en el refugio de la Cruz Roja Americana ayudaron a tranquilizarla. Oliver ha vivido sin hogar antes y ahora solo puede esperar que la casa de la familia sobreviva.

“Estoy cansado. Estoy cansada de empezar de nuevo ”, dijo. “Conseguir todo, trabajar para todo, luego perderlo todo”.

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Whitehurst informó desde Portland. Los escritores de Associated Press Gillian Flaccus en Mill City, Oregon, Gene Johnson en Seattle y Adam Beam en Sacramento, California, contribuyeron a este informe.

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