Volver a los arrozales. COVID aplasta los sueños de la clase media india

Volver a los arrozales. COVID aplasta los sueños de la clase media india

Se prevé que la economía de la India se contraiga un 4,5 por ciento este año.

Hasta finales de marzo, Ashish Kumar estaba ayudando a hacer cajas de plástico para bombones de praliné Ferrero Rocher y las cucharas de plástico dentro de los huevos Kinder Joy para sacar la crema dulce lechosa del interior.

Con un diploma en tecnología de moldes de plástico, el joven de 20 años tenía un pie en la escala de su carrera elegida. Su hermano menor, Aditya, eligió la abogacía, pero Ashish tenía la mira puesta en el plástico.

“Quiero comenzar un negocio propio”, dijo, y explicó cómo quiere reciclar plástico para fabricar productos del día a día en su propia fábrica.

El bloqueo del coronavirus en India ha arruinado esos planes. Educado pero desempleado, Ashish Kumar es una de las innumerables personas en todo el mundo cuyo progreso social se ha visto detenido por el nuevo coronavirus que ha infectado a más de dos millones de personas solo en India y ha hecho retroceder la economía. Con él, las aspiraciones de millones se desvanecen.

Durante años, la gente de las zonas rurales ha ido ganando prosperidad y se ha adentrado en lo que los economistas llaman una floreciente clase media de consumidores: los que ganan más de 10 dólares al día, según algunas definiciones. Este grupo ha sido una piedra angular de los planes de desarrollo económico en el segundo país más poblado del mundo. En la pandemia de COVID-19, se pronostica que la economía de la India se contraerá un 4,5 por ciento este año, según el Fondo Monetario Internacional. Al menos 400 millones de trabajadores corren el riesgo de caer aún más en la pobreza, según la Organización Internacional del Trabajo (OIT).

Kumar es una de las 131.000 personas que los funcionarios locales estiman que regresaron de trabajar en la India a Gonda, el distrito de Uttar Pradesh que dejó en junio pasado. A nivel nacional, alrededor de 10 millones de personas hicieron viajes largos y difíciles de regreso a las aldeas rurales que habían dejado. Algunos han regresado a las ciudades, pero muchos de los que habían estado enviando fondos todavía están atrapados en el campo.

Trabajando en una fábrica en Baramati en Maharashtra, el Sr. Kumar ganaba Rs 13,000 cada mes, más del doble del salario de su padre por un trabajo en un mercado de granos cerca de la aldea natal de Kumar en Uttar Pradesh. De eso, el joven enviaba a casa alrededor de 9.000 rupias cada mes, gran parte de las cuales ayudaba a financiar los estudios de su hermano menor.

No más. Una vez que fue proveedor de su familia, ahora se ha convertido en una carga financiera.

Kumar pasa su tiempo en casa en el pueblo de Dutta Nagar, bromeando con amigos en el patio fangoso – ellos lo llaman en broma su “oficina” – afuera de la destartalada escuela primaria donde estudió. En Uttar Pradesh, alrededor de 60 millones de la población del estado de más de 200 millones vive en la pobreza, según el Banco Mundial.

Dijo que ha solicitado varios trabajos en fábricas de plástico en el estado de Gujarat y otras partes del norte de la India, pero no ha encontrado trabajo.

“No importa qué”, dijo, sentado cerca de la casa de una sola planta de sus padres, rodeada de arrozales de color verde jade. “Necesito un empleo.”

Plástico para bombones

De colegial, Kumar estaba obsesionado con los plásticos.

Una conversación casual con un primo que había estudiado ingeniería plástica lo enganchó, dijo Kumar, y comenzó a investigar. En Dutta Nagar, donde no había conexiones a Internet, eso a menudo significaba pedirle a uno de los pocos lugareños con un teléfono inteligente que buscara en Google las oportunidades.

Las ambiciones de Kumar eran un mundo alejado de los primeros años de su padre Ashok. El hombre de 47 años, que ayuda a pesar y poner precio a las cosechas de granos, recuerda cuando la familia no tenía suficiente comida ni ropa adecuada.

Un hombre delgado con una cara curtida por el clima, nunca terminó la escuela secundaria.

“Pensé que los niños no deberían caer en nuestra rutina. Deberían ser empujados hacia adelante”, dijo.

Kumar, quien dice que nunca ha probado un praliné de Ferrero Rocher, terminó su diploma en Gujarat en junio pasado y tomó el tren para comenzar a trabajar como técnico en una fábrica de propiedad italiana a 1.500 km de su casa.

La fábrica que lo empleó está dirigida por Dream Plast India, una subsidiaria de Gruppo Sunino SpA, un fabricante italiano de plásticos con 10 plantas en todo el mundo. “La fábrica era de primera clase”, dijo Kumar. Su contrato incluía una contribución mensual de la empresa a un fondo de jubilación y una bonificación. A los trabajadores se les sirvió una comida todos los días, los supervisores fueron amables y el salario llegó a tiempo, dijo.

Seis días a la semana, su trabajo generalmente implicaba supervisar dos máquinas y un par de trabajadores contratados. Al final del día, se relajaba con un juego de bádminton o veía la lucha libre en YouTube.

Sus ingresos durante el año pasado ayudaron a sus padres a construir una casa de ladrillos de cuatro habitaciones, después de décadas de vivir en una choza de barro derrumbada donde el techo dejaba entrar las fuertes lluvias monzónicas. Ayudó a pagar los honorarios de su hermano para ir a la escuela de leyes en Bahraich.

Entonces golpeó COVID-19.

Rompió en Baramati

Kumar escuchó por primera vez sobre el coronavirus a principios de marzo. Cuando el cierre de India obligó a Dream Plast India a cerrar temporalmente su planta en Baramati el 21 de marzo, tenía suficiente efectivo para esperar en la ciudad.

A medida que la pandemia se extendía por India, una encuesta de unos 5.000 trabajadores en abril y mayo encontró que el 66 por ciento de los participantes habían perdido sus trabajos y el 77 por ciento de los hogares consumían menos alimentos que antes. El gobierno del primer ministro Narendra Modi anunció un paquete de rupias de 20 millones de rupias que promete arroz, trigo y legumbres gratis para millones de personas y un programa para proporcionar empleo en las zonas rurales.

Incluso para quienes tienen trabajo, los sindicatos y los expertos laborales dicen que las condiciones se están deteriorando, especialmente para los migrantes.

En mayo, los gobiernos estatales de la India emitieron pautas de salud y seguridad para las fábricas cuando volvían a abrir después del cierre, que incluían máscaras faciales obligatorias, detección térmica, distanciamiento social y desinfección frecuente. Los líderes sindicales alegan que muchas empresas no siguieron todos los protocolos y tomaron atajos, pero no han identificado a Kumar.

Estados como Uttar Pradesh y Gujarat dijeron en mayo que estaban buscando relajar los derechos de los trabajadores, incluido el debilitamiento de las regulaciones sobre salarios y horas de trabajo, para apoyar a la industria. Esa propuesta generó críticas de los sindicatos de trabajadores y de la OIT. Las enmiendas solo han entrado en vigor en algunos estados.

La fábrica de Kumar, que reabrió a principios de mayo, no respondió a una pregunta sobre las medidas tomadas allí, pero el director gerente de Dream Plast India, Nitin Gupta, dijo en un correo electrónico que “la compañía toma las mayores precauciones para cumplir con las leyes en todo momento”. Se negó a dar más detalles.

Aun así, Kumar y otro trabajador con el que habló Reuters dijeron que no se sentían seguros para regresar.

Ferrero SpA, el pastelero italiano, dijo que había auditado la planta donde trabajaba Kumar en marzo de 2020 y no encontró irregularidades, pero que revisaría más a fondo los meses siguientes.

Reuters no pudo determinar de forma independiente qué medidas de seguridad tomó la fábrica.

A principios de junio, los fondos de Kumar se habían agotado. Incluso comprar comida se volvió difícil.

Sus padres se preocuparon cada vez más. “Por el poco dinero que tenía aquí en el banco, le envié un poco para que pudiera comer”, dijo su padre, Ashok. “En ese momento, estaba muy asustado. El mayor desafío para él era volver a casa”.

La red ferroviaria se reabrió a principios de mayo. El 3 de junio, Kumar pidió prestado dinero para pagar un viaje de 48 horas a casa en tren, autobús y taxi compartido. Luego entró en cuarentena de 14 días.

El 25 de junio, Dream Plast India le envió un correo electrónico, que fue visto por Reuters, pidiéndole que se presentara a trabajar dentro de cuatro días o enfrentaría el despido. En cambio, renunció el 20 de julio.

Sus padres temen que vuelva a salir de casa, aunque dijeron que se dan cuenta de que sin las ganancias de su hijo mayor, su hermano menor no podrá terminar la escuela de leyes.

Kumar no está dispuesto a renunciar a su fábrica de plásticos.

“Lo haré”, dijo. “No importa lo que cueste, cumpliré mi sueño”.

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